AMSTERDAM - Toen toernooidirecteur Frank Voskuilen vooraf werd gevraagd na de finalisten van de AHBW 2008 noemde hij Minas Tenis en Capitanes de Arecibo. "Maar", zei hij, ik heb geen verstand van basketbal en dus heb ik het meestal mis..."

Die laatste voorspelling was midden in de roos, zo blijkt met nog twee dagen topbasketbal in Sporthallen Zuid voor de boeg. Minas mag nog een keertje aan de bak om te proberen vijfde te worden en Arecibo werd zelfs naar de wedstrijd om de zevende plaats gestuurd.Dé verrassing van het toernooi is - naast Amsterdam en Den Bosch als groepswinnaars - uiteraard het nationale team van Nederland. Vooraf gezien als een ploeg, die leuk was om het veld aan te vullen, verrassen de mannen van bondscoach Gadi Kedar tot nu toe vriend en vijand.

Curieus duel
Oranje staat maandag ‘gewoon' in de halve finales. In een curieus duel tegen Amsterdam nota bene. Ook bij de landskampioen werd niet verwacht dat Oranje ver zou komen en dus werd met een groots gebaar het trio internationals afgestaan. Het gevolg is nu dat Peter van Paassen, Robert Krabbendam en Stefan Wessels tegenover hun eigen clubmaten staan.

Oranje had het overigens niet gemakkelijk tegen het Kazachstaanse Astana Tigers. Pas in de verlenging werd afgerekend met Astana Tigers uit Kazachstan. Dat kwam vooral door abominabel fluiten van de scheidsrechters, die in de reguliere speeltijd bijna twee keer zoveel vrije worpen toekenden aan de Aziaten als aan Oranje.

Bovendien werd de weer uitstekende spelende Peter van Paassen compleet uit de wedstrijd gefloten. Hij moest kort na het begin van de tweede helft definitief naar de bank met vijf fouten.

Door het ijs
De AHBW wordt gefloten door internationale scheidsrechters, maar met name de Sloveen Damir Javor en de Arabier Abdullah Al Ajlan zakten door het ijs. De eerste gaf Van Paassen zijn vierde fout en toen de Nederlandse aanvoerder daar terecht zijn onvrede over uitte kreeg hij van Al Ajlan een technische fout en kon gaan zitten. Het waren niet de enige vreemde beslissingen van de mannen in het grijs.

Het leek een desastreus moment voor Oranje, dat andermaal een puike wedstrijd speelde, begon met een 10-0 en de tweede helft startte met een voorsprong van 39-30. De hopeloze actie van de arbiters zorgde voor een ommekeer. Vier minuten voor het einde van het derde kwart nam Astana voor het eerst in de wedstrijd de leiding: 50-51.

Karakter
Maar zoals al eerder in het toernooi toonde Nederland karakter en stond er bij afwezigheid van Van Paassen een ander op. Arvin Slagter nam Oranje bij de hand en zorgde met driepunters aan het einde van het derde en aan het begin van het vierde kwart voor herstel van de orde in de wedstrijd: 62-55.

De kampioen van Kazachstan wenste echter nog niet op te geven en profiteerde van vermoeidheid bij Nederland. De kern die het niveau aan kan is klein. Een man of zes, zeven. Daarom vraagt bondscoach Gadi Kedar veel van zijn belangrijkste spelers.

Die lieten hem niet in de steek. Maar toch kon Oranje het pleit niet beslechten in de reguliere speeltijd, omdat er op 71-69 balverlies werd geleden en Yargaliyev 71-71 op het bord zette.

Arvin Slagter
In de korte pauze richting overtime pompte Oranje zich nog een keertje op. Dat betaalde uit. Arvin Slagter (twee vrije worpen), Stefan Wessels en Rogier Jansen (score en twee vrije worpen) gaven Astana de definitieve draai om de oren: 79-71. Yevgeni Isakov spartelde nog even tegen, maar niet voldoende om Oranje uit de halve finales te houden: 90-79.

Uiteraard was bondscoach Gadi Kedar tevreden met de andermaal goed prestatie van zijn ploeg. 'Weet je waarom het een goede wedstrijd was', doceerde de Israeliër, 'omdat de ploeg karakter toonde. Deze spelers zijn beter en sterker dan sommige mensen denken. Slagter speelde op Euroleague niveau', prees Kedar de guard van Bergen op Zoom, die terecht werd uitgeroepen tot 'Man of the Match'.

Kedar heeft het zeer naar zijn zin als coach van Oranje. 'Deze jongens vinden het leuk om bij elkaar te zijn. Er heerst een perfecte atmosfeer. Ze weten wanneer er gelachen kan worden, ze weten wanneer ze serieus moeten zijn. They are clever soldiers.'

Topscorers Nederland: Van Paasen 22 (in 22 minuten), Slagter 20 (10 rebounds, 7 assists, 8 turnovers), Jansen 17, Wessels 15 en Krabbendam 12 (9 rebounds).

Maandag openen de twee deurmatten van het toernooi (het tegenvallende Arecibo en de verwachte nummer laatst Francis Marion University) het bal. Nederland en Amsterdam vechten daarna hun broederstrijd uit.

In de slotwedstrijd van de voorlaatste dag staat Den Bosch, winnaar van de op papier sterkste groep, tegenover Israël. In de reprise van de finale 2007 won de ploeg van coach Zvi Sherf met 83-77 van AHBW-titelverdediger Minas Tenis Clube.