AMSTERDAM - Atlanta Falcons heeft zich door middel van een 24-17 overwinning op Minnesota Vikings als zevende NFL-team voor de play-offs geplaatst.

Het is voor het eerst sinds 2004 dat de Falcons in de play-offs staan. Het team schopte het toen tot de Conference finale waar het uiteindelijk met 27-10 van Philadelphia Eagles verloor.

Sterk begin
Atlanta liet er deze wedstrijd vanaf het beginsignaal geen gras over groeien. Direct na de aftrap rukte de aanval op richting de endzone van Minnesota. Quarterback Matt Ryan, die bezig is aan zijn eerste seizoen, speelde alsof hij al jaren NFL-ervaring achter zijn naam heeft staan. Hij leidde zijn team door middel van een aantal uitgekiende passen tot op één yard van het doelgebied van de Vikings.

Daarna was het voor runningback Michael Turner een koud kunstje om de Falcons op een 7-0 voorsprong te zetten. Het duurde echter niet lang voordat de Vikings weer op gelijke hoogte kwamen. Op vrijwel identieke wijze bracht Tarvaris Jackson zijn team naar het doelgebied van Atlanta. De quarterback van Minnesota sloot af met een touchdownpass op zijn receiver Visanthe Shiancoe.

Overlopen
Vanaf dat moment kwam de Falcons op stoom. Jerious Norwood, de tweede runningback van het team, bracht Atlanta in het tweede kwart al snel weer op voorsprong via een touchdown. Nog voor de rust breidde kicker Jason Elman de score met een fieldgoal uit tot 17-7.

De Vikings had geen antwoord en werd overlopen door de tegenstander. Vooral de aanval kreeg geen poot meer aan de grond en liet de bal steeds vaker onnodig op de grond vallen. Vier keer verloren de bezoekers daarbij zelfs de aanval doordat een speler van Atlanta sneller bij de bal was.

Ook in de tweede helft ging de Falcons vrolijk door met scoren. Ditmaal was het Justin Blalock die zich in het doelgebied van Minnesota op een opnieuw losgelaten bal stortte.

Inhaalrace
Met nog een kleine vier minuten op de klok geloofden de bezoekers het wel. De spelers leunden achterover om de tijd in hun voordeel te laten verstrijken.

De Vikings roken hun kansen en via een fieldgoal van kicker Ryan Longwell en een touchdown van opnieuw Visanthe Shiansoe kwam de thuisploeg nog terug tot 24-17. De nederlaag was echter onoverkomelijk.