AMSTERDAM - Boston Celtics begint komende nacht Nederlandse tijd aan de jacht op een tweede NBA-titel op rij. De Celtics wonnen in juni voor het eerst in ruim twintig jaar weer het kampioenschap.

Aan de hand van de Big Three, Kevin Garnett, Paul Pierce en Ray Allen, draaide Boston een wereldseizoen met de titel als beloning. Maar de drie willen meer. Grootste concurrent voor Boston is de tegenstander in de finale van afgelopen seizoen Los Angeles Lakers.

De discussie bij de kenners en liefhebbers spitste zich in de aanloop naar het seizoen toe op de vraag of de drie van Boston nog wel net zo hongerig zijn als aan het begin van de vorige jaargang. Toen was alles nieuw voor de drie 'oude' mannen, die bij drie verschillende clubs al jaren op zoek waren naar erkenning in de vorm van een kampioenschap.

Samenvallen
Garnett speelde bij de Minnesota Timberwolves, Ray Allen bij de inmiddels opgeheven Seattle Supersonics en Pierce bij de Celtics. En vorig seizoen viel alles samen. Maar, zo luidde de kritiek, het is gemakkelijker om aan de top te komen dan er te blijven.

Bij de Celtics weten ze hoe moeilijk het gaat worden om de prestatie van vorig seizoen te herhalen. In de geschiedenis van de NBA is het wel regelmatig voorgekomen dat een team meerdere malen achtereen kampioen werd, maar de laatste keer is al een paar jaar geleden: die prestatie leverden de Lakers tussen 2000 en 2002. De laatste keer dat de Celtics dit voor elkaar kregen dateert alweer van veertig jaar geleden: in 1968 en 1969 won de ploeg uit Boston de titel.

Vertrouwen
Pierce, die vanaf het begin van zijn loopbaan in 1998 bij Boston speelt, heeft vertrouwen in een tweede titel. "De jongens in het team dromen ervan. Er is veel vertrouwen, maar het zou wel een enorme prestatie zijn aangezien het al tientallen jaren geleden is dat het een team van de Celtics lukte."

Belangrijkste tegenstrever voor de Celtics zullen ook dit jaar de Lakers zijn. De MVP van vorig seizoen Kobe Bryant en zijn adjudant Pau Gasol waren er vorig seizoen al dichtbij. Toen moesten ze de hulp van de getalenteerde Andrew Bynum missen, die met een blessure kampte. Die is nu terug en Bryant & co willen revanche.

Topploegen
Daarvoor zullen ze in de loodzware Western Conference af moeten rekenen met erkende topploegen als San Antonio Spurs, Phoenix Suns, New Orleans Hornets, Dallas Mavericks en Utah Jazz.

Maar dit seizoen kunnen de Portland Trail Blazers wel eens voor een verrassing gaan zorgen. Vorig jaar had de ploeg met Greg Oden de eerste keus in de jaarlijkse draft, maar Oden blesseerde zich in de voorbereiding en speelde geen minuut. Hij is nu terug en heeft twee talentvolle spelers aan zijn zijde in Brandon Roy en LaMarcus Aldridge.

Aan de bak
In de eerste vijf duels van het seizoen speelt de ploeg al direct tegen vijf van de topploegen in het westen, dus de drie jongelingen moeten meteen vol aan de bak.

In de Eastern Conference krijgt Boston te maken met de 'usual suspects' Cleveland Cavaliers en Detroit Pistons. De Cavs hebben met de ervaren LeBron James een machtig wapen. Ze hebben bovendien de veelscorende guard Mo Williams, overgekomen van Milwaukee Bucks, aangetrokken om de aandacht wat af te leiden van James en meer te kunnen variëren.

Outsider
Vorig seizoen maakten de Cavs het Boston in de halve finale van de Conference erg lastig, toen ze nipt met 4-3 verloren. Detroit was de tegenstander in de finale en lijkt zonder al te veel wijzigingen ten opzichte van afgelopen seizoen een gevaarlijke outsider.

Dinsdagnacht start de NBA met drie wedstrijden. Boston Celtics speelt thuis meteen tegen Cleveland Cavaliers. In de voorbereiding ontmoetten de twee teams elkaar al tweemaal, beide keren was Boston nipt te sterk.

Los Angeles Lakers ontvangt Portland Trail Blazers en Chicago Bulls neemt het thuis op tegen Milwaukee Bucks, de club van de Nederlanders Francisco Elson en Dan Gadzuric.