LONDEN - De NBA heeft een samenwerkingsverband getekend met de Anschutz Entertainment Group (AEG) om multifunctionele arena's te ontwerpen en te ontwikkelen in twaalf grote Chinese steden.

Dat nieuws maakte NBA-commissioner David Stern (foto) bekend tijdens een persconferentie in Londen ter gelegenheid van NBA Europe, een serie oefenwedstrijden van NBA-teams. AEG beheert de O2 Arena in de Britse hoofdstad. Dat multifuctionele gebouw moet als model staan voor de bouwwerken in China.

Het is een nieuwe stap om de NBA buiten de Verenigde Staten en Canada te brengen. Het gereed komen van de O2 World in Berlijn, waar dinsdag de New Orleans Hornets en de Washington Wizards spelen, is volgens Stern ook een stapje in die richting.

Over twintig jaar
De plannen willen niet zeggen dat de NBA binnen de kortste keren teams neerzet in China. 'We denken aan een periode van twintig jaar', aldus de hoogste baas van de NBA. 'Het gaat om het bouwen van een aantal nieuwe arena's en het renoveren en moderniseren van een paar oudere gebouwen. Binnen een paar maanden hopen we wel een lijst klaar te hebben van steden die in aanmerking komen.'

China is natuurlijk, ondanks de kredietcrisis, een booming markt. Niet in de laatste plaats voor de NBA. Yao Ming, de reus van de Houston Rockets, is een godheid in zijn vaderland en NBA-basketbal is er razend populair. Liefst 51 televisiezenders zenden op reguliere basis NBA-wedstrijden uit.

Het gaat niet alleen om sport- en entertainment-arena's. De O2 in Londen is een mooi voorbeeld van hoe Stern en zijn partner Timothy Leiweke, de bestuursvoorzitter van AEG, het zien. De eigenlijke arena wordt omringd door tal van faciliteiten: winkels, restaurants, bioscopen, hotels en zalen voor kleinere evenementen. In Londen is er bijvoorbeeld ook de voetbalacademie van David Beckham gevestigd.