EINDHOVEN - Met een wereldtijd op de 200 meter vrij kreeg Pieter van den Hoogenband zaterdag de bevestiging dat de olympische vorm er aankomt. Met zijn 1.45,96 bezorgde hij zichzelf echter wel een dilemma. Hij staat voor de lastige keuze of hij het nummer in Peking wel of niet in zijn programma moet opnemen.

Van den Hoogenband heeft zich tot doel gesteld straks in China voor de derde keer op rij goud op de 100 vrij te veroveren. Hij zou deze missie in gevaar kunnen brengen als hij ook op de dubbele afstand start. Geen van zijn concurrenten op het koningsnummer zwemt immers beide afstanden.

Hoewel het Amerikaanse zwemwonder Michael Phelps geldt als dé favoriet op de olympische 200 vrij, heeft Van den Hoogenband met zijn tijd van zaterdag laten zien dat hij op deze afstand ook zeker om de prijzen kan meedoen.

Lastig

"Ik moet er goed over gaan nadenken of ik op dit nummer ga starten. Helaas hebben ze bij de Spelen bedacht om de estafette 4x100 vrij, de 200 vrij en 100 vrij in een paar dagen te proppen. Dat wordt heel zwaar en ik ben toch op een leeftijd dat ik keuzes moet maken. Maar deze tijd maakt het er niet makkelijker op, want ik ben zeker nog niet in topvorm. Ik weet dat het nog wat harder kan."

Ook zijn coach Jacco Verhaeren gaf toe dat het een lastig besluit wordt. Hij en zijn pupil zullen de definitieve beslissing daarom pas op het laatste moment nemen. "Als je niet start gooi toch een zekere olympische medaille op de 200 vrij weg", stelde Verhaeren.

"Maar na de finale van de 200 vrij moet hij die avond meteen de series van de 100 vrij zwemmen. De concurrentie daarop is groot, dus hij moet meteen hard. We kunnen geen risico's nemen. Het wordt echt een hele moeilijke keuze."

Opsteker

Ondanks het dilemma was de goede tijd voor Van den Hoogenband wel een enorme opsteker. Alleen Phelps (1.45,71) en de Zuid-Afrikaan Jean Bassen (1.45,85) waren dit jaar sneller op de 200 vrij.

"Dit geeft aan dat de olympische vorm eraan zit te komen. In de trainingen ging het al ongelooflijk goed, maar het is belangrijk het ook in wedstrijden te laten zien. Ik ben er zelf na mijn herniaoperatie in blijven geloven dat ik weer op mijn oude niveau zou komen. Hopelijk heb ik hiermee ook mijn grote achterban kunnen geruststellen dat er iets moois in de maak is."

Van den Hoogenband voelt aan alles dat de Spelen dichterbij komen. Hij kan zich als geen ander voor dit vierjaarlijkse toernooi opladen. "Ik merk stilletjes aan dat het menens wordt. De Spelen komen steeds meer in mijn vezels. Er komt weer wat bijzonders aan."