PARIJS - Roland Garros is bij de mannen een herhaling van vorig jaar geworden. Opnieuw gaan Roger Federer en Rafael Nadal, de nummers een en twee van de wereldranglijst, zondag samen op jacht. De Zwitser naar zijn eerste grandslamsucces in Parijs, de Spanjaard naar zijn vierde titel op rij.

Dat laatste lukte in het verleden alleen de Zweed Björn Borg, die behalve gravel ook gras (5x Wimbledon) lustte. In Londen kan Federer hem straks achterhalen op de dan vergeelde groene mat. Op het gemalen baksteen heeft hij het traditioneel moeilijk. Ook vrijdag in de halve eindstrijd, waarin hij briljante dingen afwisselde met lelijke missers, tegen Gael Monfils.

Razendsnel

De jonge, razendsnelle Fransman was al opmerkelijk ver gekomen en had, als de grote held van zijn vele fans op de tribune, niets te verliezen. Hij vocht als bezeten, liep voor elke bal en dwong Federer regelmatig tot een lange rally. Om pas na vier sets en drie uur te erkennen dat de Zwitser over het grotere slagenarsenaal beschikt en over veel meer routine.

Federer erkende na afloop dat het niet al te best was geweest. "Gael had een slechte eerste game, ik een goede eerste set. Maar daarna richtte hij zich op, stond hij er ineens op de baan. Toen werd het erg close. Het is een opluchting dat ik het heb gered", zei de Zwitser. Hoe hij nu tegen zijn Spaanse rivaal aankijkt? "We hebben geweldige partijen tegen elkaar gespeeld in Monte Carlo en Hamburg, dus het doet me deugd hem ook hier weer tegen te komen. Maar hij speelt al sinds de eerste dag verschikkelijk goed."

Tegen Nadal zal Federer zondag inderdaad iets extra's moeten brengen. Misschien dat het uitzicht op nieuwe records hem in hoge mate inspireert. Parijs won hij nog nooit. Als hij slaagt dan betekent dat bovendien zijn dertiende grandslamtitel, nog maar een minder dan Pete Sampras, zijn grote Amerikaanse voorganger.

Indrukwekkend

Nadal bereikte als eerste de eindstrijd, op indrukwekkende manier. Het ging ten koste Novak Djokovic, de nummer drie van de lijst. De Servische winnaar van het Australian Open kwam alleen in de derde set in de buurt van een verrassing. Hij verloor die in de tiebreak: 6-4 6-2 7-6 (7-3).

Toen de overwinning op Djokovic en de vierde finaleplaats op rij een kwestie van een paar klappen leek, kreeg Nadal het toch nog even benauwd op het centercourt. De Serviër liep er lang verloren bij. Zelfs als hij dacht een geweldig punt te hebben gemaakt, kreeg zijn Spaanse opponent toch nog een racket achter de bal voor een wonderbaarlijke return.

Om moedeloos van te worden. Tot 3-0 in de derde set en Nadal aan serve. Plotseling liet Djokovic zien dat Melbourne geen toevalstreffer was, maar dat hij terecht zo hoog (derde) staat op de wereldranglijst. Hij brak de opslag, deed dat op 5-4 achter nogmaals en kreeg op 6-5 zelfs een setpoint. Nadal, nog ongeslagen in 27 duels op Roland Garros, werkte dat weg en maakte het briljant af in de tiebreak met zes punten op rij als start.

"Hij begon ineens heel goed te spelen", vond ook Nadal. "Daarom werd het in die derde set nog moeilijk." Djokovic had daar weinig aan toe te voegen. "Ik begon slecht. Ik had geen ritme en maakte veel te veel onnodige fouten. Pas toen ik besloot alles-of-niets te gaan spelen, hadden mijn slagen succes. Maar het resultaat was niet zoals in Hamburg. Nadal liet eens te meer zien hoe sterk hij mentaal is en hoe goed hij kan verdedigen. Daarin is-ie de beste ter wereld. Elk punt is voor hem een matchpoint."