EINDHOVEN - Op zijn ziekbed tijdens de Europese titelstrijd in maart nam na elk wereldrecord de twijfel toe. Met de uitstekende tijden van zijn concurrenten zag Pieter van den Hoogenband zijn kansen op een olympisch succes steeds meer vervliegen. Maar de hoop is helemaal terug bij de Brabander.

"Ik weet nu zeker dat het pak invloed heeft op de tijden. Nu ik er zelf in zwem, kan ik ook weer aan de tijden van de andere jongens komen. Dat stelt me gerust."Van den Hoogenband bracht vrijdag in de finale van de 50 vrij op het NK in een LZR Racer van Speedo 22,21 op de klokken. In deze fase van het seizoen was hij op de kortste afstand nog nooit zo snel. "Zelfs in mijn beste vorm heb ik dit niet voor elkaar gekregen. Dit komt duidelijk door het materiaal."

Toen de Fransman Alain Bernard bij de EK zijn wereldrecord op de 100 meter vrij uit de boeken zwom, was Van den Hoogenband nog niet overtuigd van de invloed van de revolutionaire outfit van Speedo. Ook niet toen de Australiër Eamon Sullivan op de 50 meter de mondiale toptijd verbeterde.

Te lang

Pas toen hij zag dat ook twee andere Australische zwemmers zich aanzienlijk verbeterden, was Van den Hoogenband overtuigd. "Van Sullivan wist ik wel dat hij goed was. Maar toen die andere jongens achter hem ook zo hard zwommen, was ik pas echt gemotiveerd om het pak uit te proberen."

Van den Hoogenband geeft achteraf toe dat hij te lang heeft gewacht met het testen van een 'full body suit'. Zijn voormalige Australische rivaal Ian Thorpe vocht zijn tweestrijd met VDH ook altijd uit in een volledige outfit.

Slim

"Ik heb te laat ingezien hoe belangrijk een pak is", bekende het boegbeeld van het Nederlandse zwemmen. "Thorpe is mij al die jaren misschien toch wel te slim af geweest. Ik weet nu dat je in een pak veel beter kan glijden, net als een speedboot. Het is leuk dat ik er op mijn oude dag nog mee aan de slag kan gaan."

Naast het testen van de pakken experimenteren Van den Hoogenband en zijn ploeggenoten met het oog op de Spelen op allerlei andere gebieden. De zwemmers willen zo goed mogelijk voorbereid zijn op de ochtendfinales straks in Peking. Voor de start zitten de olympiërs onder speciale tl-buizen in de kleedkamer en gebruiken ze al enige tijd een speciale wekker om te ontwaken.

Huwelijk 

Van den Hoogenband vindt echter niet alles een succes. "Die wekker heeft mij bijna mijn huwelijk gekost, want mijn vrouw werd helemaal gek van de speciale geluiden die erbij zitten. Je moet er ook wel voor waken dat je niet al te gek gaat doen met die nieuwigheden. Het is belangrijk daar een goede balans in te zoeken."

Van den Hoogenband heeft wel baat bij een soort gezichtsbruiner, waar hij tijdens het ontbijt voor zit. Hij voelt zich er echt wakkerder en scherper van. "Iemand van de TU heeft ons ook allemaal tips gegeven tegen jetlag. Dat je geen tv mag kijken en na acht uur geen ruzie meer moet maken met je vrouw. Maar wij leven onder zulke extreme omstandigheden, dat is niet te vergelijken met mensen die op vakantie gaan. Voor ons is het ook een mentale kwestie. Ik wil daarom in Peking vooral op mijn ervaring vertrouwen. Dat is het belangrijkste. Als je eenmaal in vorm bent, maakt het niet uit hoe laat je moet zwemmen."