Een dag nadat Rusland de overwinning in de naburige Oekraïense provincie Luhansk had verklaard, zijn Russische troepen verwikkeld in zware gevechten bij een groot offensief om de regio Donetsk, melden Oekraïense functionarissen. De aanval gaat gepaard met hevig artillerievuur.

Donetsk en Luhansk vormen samen het Donetsbekken, het geïndustrialiseerde oostelijke deel van Oekraïne. Rusland zegt dat het Oekraïne de controle over het hele Donetsbekken wil ontnemen, namens door Moskou gesteunde separatisten in twee zelfverklaarde volksrepublieken.

Nadat Russische troepen zondag de controle hadden overgenomen in Lysychansk, het laatste bastion van het Oekraïense verzet in Luhansk, zeiden Oekraïense functionarissen dat ze nu verwachten dat Moskou de strijd vooral zal richten op de steden Sloviansk en Kramatorsk in Donetsk.

Er waren hevige gevechten bij de grens van Luhansk, vertelde de gouverneur van die regio, Serhiy Gaidai, op de Oekraïense televisie. Hij zei dat het Russische reguliere leger en reservetroepen kennelijk naar het gebied zijn gestuurd om de rivier de Siverskiy Donets over te steken.

'De ziekenhuizen zijn overvol, net als de mortuaria'

"Ze lijden zware verliezen", zei Gaidai. "Sommige bataljons zijn daarheen verplaatst om weer uit te komen op het aantal troepen dat ze nodig hebben. Ze nemen niet al hun gewonden mee. De ziekenhuizen zijn overvol, net als de mortuaria. Er zijn nog steeds veel beschietingen in zowel Luhansk als Donetsk. Ze beschieten alles wat op hun pad komt."

Persbureau Reuters kon de mededelingen niet onafhankelijk verifiëren.

Russische troepen raakten een markt en een woonwijk in Sloviansk, waarbij volgens plaatselijke functionarissen ten minste twee doden en zeven gewonden vielen.

Een verslaggever van Reuters zag ter plaatse gele rook uit een winkel voor autobenodigdheden komen en zag dat marktkraampjes door het vuur werden verzwolgen toen brandweerlieden probeerden de brand te blussen.

Sloviansk en het nabijgelegen Kramatorsk zijn zwaar beschoten, zegt de regionale gouverneur van Donetsk, Pavlo Kyrylenko. "Er is geen veilige plek zonder beschietingen in de regio Donetsk."