De meest gevolgde schaatser bij de KNSB Cup is ongetwijfeld Kai Verbij. Het 21-jarige talent maakte niet alleen indruk met een tweede plaats op de 500 meter van vrijdag, maar weet ook een flinke Japanse delegatie in zijn spoor.

"De Japanse televisie heeft een paar weken geleden contact opgenomen of ze me konden filmen voor een programma op de nationale televisie", legt Verbij in Enschede de stevige Japanse filmploeg in zijn kielzog uit.

"Ik was verbaasd toen ik het hoorde, want het is best wel een groot programma in Japan. Het bestaat al 25 jaar en wordt goed bekeken. Daarom wilde ik het ook heel graag doen. Het is leuk en een mooie kans om mijn naamsbekendheid in Japan wat groter te maken."

Verbij is de zoon van een Nederlandse vader die molenmaker is en een Japanse moeder die op haar 27e naar Nederland verhuisde. Hij past zo precies in een vast onderdeel van het programma waarin half-Japanse mensen worden gevolgd die in een bepaald vakgebied op hoog niveau acteren in het buitenland.

"Ze volgen me nu al een dag of tien", vertelt de sprinter van Team beslist.nl. "Ze zijn vorige week bij een training en bij mij thuis geweest en ze hebben ook mijn ouders gefilmd. Het is best wel groot."

Cadeautjes

Het kan dus maar zo zijn dat Verbij binnenkort een flink aantal Japanse fans erbij heeft gekregen. Hij merkte vorig seizoen in Obihiro, waar hij zijn wereldbekerdebuut maakte, dat hij nog geen grote naam heeft in het vaderland van zijn moeder.

"Er kwam in Obihiro een groepje Japanse meisjes naar me toe, dus ik dacht: hé, leuk, ze zijn fan van mij. Maar ze kwamen alleen naar mij om te vragen waar Michel Mulder was, die op de een of andere manier heel bekend is in Japan. Eén fan gaf me zelfs wat cadeautjes die ik aan Michel moest geven."

Het helpt ook niet dat als je de naam 'Kai Verbij' in het Japans in Google intikt, je alleen maar nieuws over Koen Verweij op je scherm krijgt.

"Als je mijn achternaam in het Japans schrijft, is die hetzelfde als 'Verweij", glimlacht Verbij. "Een heleboel mensen denken dus dat ik familie van hem ben, wat totaal niet zo is."

2018

De extra aandacht uit Japan leidde de voormalig wereldkampioen bij de junioren op de 500 meter op de eerste dag van de KNSB Cup niet af, want op de kortste sprintafstand maakte hij indruk met zijn tijd (34,99) en zijn plaats (tweede).

"We hadden ook afspraken gemaakt dat ik deze week wat met rust gelaten wilden worden in aanloop naar de wedstrijd, dus ik heb niet echt last gehad van de filmploeg. Ik verbaasde mezelf ook wel een beetje op de 500 meter. Ik durfde niet eens te dromen dat ik hier 34,9 kon schaatsen."

Zondag wist Verbij zich met een derde plek op 1000 meter ook op zijn favoriete afstand te plaatsen voor de eerste vier World Cups. "Maar eigenlijk is alles gericht op de Spelen van 2018. Ik durf nog niet te zeggen dat ik dit jaar al een vaste waarde kan worden op het internationale podium, wil vooral eerst constanter worden."

"Ik ben nog jong en heb nog veel te leren. Ik kan fysiek nog zoveel sterker worden. Ik wil mezelf dus niet te veel druk opleggen en al doelen stellen voor deze winter. Dit jaar is ook weer een stap in de richting van 2018."