Jan Smeekens ziet de Olympische Spelen in Sotsji als een ideale kans om het gemis van de wereldtitel op de 500 meter van vorig jaar weg te poetsen.

"Ik heb voor mijn gevoel wat goed te maken voor dat WK. Dat had ik heel anders voor ogen en mislukte", blikt Smeekens kort terug op het toernooi dat in 2013 op de olympische baan in Rusland plaatsvond.

De rijder van BrandLoyalty startte destijds als grote favoriet na liefst zeven World Cup-zeges op de kortste afstand. Smeekens werd echter derde achter de Japanner Joji Kato en de Zuid-Koreaan Tae-bum Mo, nog steeds belangrijke concurrenten.

"Na die race dacht ik: als ik dat een keer over mag doen, zou het anders gaan. Die herkansing komt over twee weken. Ik was toen de ultieme favoriet en nu zijn er meerdere jongens die er heel goed voor staan."

Gehaast

Het deert de 26-jarige Smeekens weinig dat hem na een wisselvallig seizoen nu nog geen medaille wordt toegedicht. "Het heeft allebei zijn charmes. In een favorietenrol is het mooi om iedereen eraf te rijden en gaat het allemaal vanzelf. Maar eigenlijk maakt het niet uit. Als ik maar bovenaan het podium sta."

"Mijn reeks van vorig jaar was redelijk uniek. Op de 500 meter is het heel moeilijk om constant te zijn. Dat vertrouwen neem ik ook mee naar dit jaar. Het is niet zo dat ik niet meer weet hoe het moet nu ik een paar wedstrijden wat minder ben. Dit jaar heb ik ook goede dingen laten zien. Het zit wel goed."

Vooral de eerste 100 meter van Smeekens valt tot nu toe wat tegen ten opzichte van vorig jaar. "De starts zijn net even wat minder en daardoor val ik net buiten het podium. Ik ben de laatste drie weken hard bezig geweest dat te verbeteren en volgens mij ben ik er met mijn coach Jac Orie achtergekomen waar het aan ligt."

"Ik reed te gehaast, wilde te graag naar de streep. Als sprinter moet je het niet zover laten komen dat je gaat rennen naar de streep. Gelukkig opende ik in Inzell op een trainingswedstrijd al 9,61. Met twee goede bochten, daarin haal ik wel de topsnelheden, moet het een stabiele race worden en dan haal ik er alles uit."

Ziekte

Smeekens werd een maand geleden op het olympisch kwalificatietoernooi slechts derde achter de gebroeders Mulder, maar dat was mede te wijten aan ziekte. "Zes dagen voor dat toernooi lag ik nog met 39,5 graden koorts op bed. Dat was zeker niet optimaal en ik ben blij dat ik op tijd hersteld was. Gelukkig bleef ik rustig en kon ik de race op techniek schaatsen."

Het zorgt ervoor dat Smeekens nu alles in het werk stelt om richting de Spelen niet ziek te worden. "Ik doe er wel zo veel mogelijk aan, gebruik ook speciale druppels om niet verkouden te worden. Ik kan niet overal de vinger op leggen, maar ik moet in Sotsji zonder mankementen aan de start staan. Niets of niemand moet me in de weg staan, ook mijn eigen lichaam niet."

Positief blijven is juist het devies van Smeekens, die vier jaar geleden bij de Spelen van Vancouver zesde werd op zijn favoriete afstand. "Het is gewoon een voordeel dat ik al ziek ben geweest, zo moet ik het zien. Het is een goede motivator. Van een slechte wedstrijd leer ik ook. Je kunt beter eerst goed op je bek gaan en er daarna weer staan."

Lees ook: Ronald Mulder: 'Ik ga zeker meedoen om de medailles'

Lees ook: Overzicht: gekwalificeerde Nederlanders voor Sotsji 2014