Jan Smeekens heerste vorig seizoen als een keizer op de 500 meter. Hij boekte zeven World Cup-zeges, waarvan zes op rij, en won ook het eindklassement. 

Alleen bij de wedstrijd in Sotsji, de WK afstanden, ging het mis met brons. Dan moet het deze jaargang bij de Spelen maar gebeuren.

"Na afgelopen seizoen, dat gewoon heel goed was, is het een stuk reëler om te dromen over een olympische titel", stelt Smeekens maandag in Wolvega bij een persmoment van zijn ploeg BrandLoyalty.

"Dáárom sta ik elke morgen op. Om mezelf beter te maken, om uiteindelijk in Sotsji op mijn best aan te start te verschijnen." 

De 26-jarige Sallander geeft toe dat de derde plek bij de WK afstanden, na een mislukte start bij de tweede 500 meter, wel een tijdje is blijven hangen. "Natuurlijk had ik daar graag willen winnen. Maar dat moet ik dit jaar dan maar goedmaken." 

"Uiteindelijk ben ik heel trots op vorig seizoen, dat ik elf van de twaalf keer op het podium stond bij de wereldbeker en er zeven gewonnen heb. Dat is heel bijzonder en het geeft me rust voor komende seizoen. Ik weet dat als er geen gekke dingen gebeuren, ik gewoon hard ga rijden. Ik heb het geloof dat het er dan uit gaat komen."

Realistisch

Smeekens lijkt geleerd hebben om te winnen. "Je moet weten wat er voor nodig is. Ja, ik heb de smaak redelijk te pakken. Of het realistisch is om nog zo'n seizoen te draaien? Waarom niet?" 

De pupil van Jac Orie heeft in ieder geval het voordeel dat hij al ervaring heeft met de Olympische Spelen. Smeekens werd in 2010 in Vancouver zesde op de 500 meter.

"Het was al een bijzonder gevoel om me te plaatsen door het OKT te winnen en de Spelen zelf waren heel mooi. De sfeer in de ploeg en in de stad, het olympisch dorp; dat was allemaal geweldig. Er zat toen ook niet meer in dan de zesde plek."

Smeekens vreest niet voor de druk die komt kijken bij zo'n groot evenement. "Ik denk dat ik beter word van wedstrijdspanning, ik heb dat ook nodig. Je moet het instinct ontwikkelen om iedereen op te willen vreten." 

Wotherspoon

Een van de concurrenten op de 500 meter in Rusland zou mogelijk Jeremy Wotherspoon kunnen zijn, de bijna 37-jarige wereldrecordhouder die bezig is met een comeback. "Ik kijk daar zeker naar", stelt Smeekens. "Het lijkt me bijzonder als hij zijn niveau van vier jaar geleden weer haalt. Het laat wel zien dat het niet makkelijk is om 500 meters te rijden."

Als voorbereiding op het olympisch jaar heeft BrandLoyalty 'harder getraind dan ooit', zo zei coach Orie al. "Dat is absoluut waar", glimlacht Smeekens. "Ik merkte soms dat ik thuis uitgeput op de bank zat en dacht: wat gaat er morgen nog gebeuren? Er is een schepje bij op gedaan en daar gaan we de komende maanden veel profijt van hebben."

Gevolg is wel dat de eerste trainingswedstrijden bij Smeekens nog niet zo gingen zoals hij gewend was. "Meestal voel ik precies wat ik doe bij het schaatsen en dat gevoel is er nu nog niet. Maar zaterdag reed ik 35,3 en zo slecht is dat ook weer niet. En de topvorm is natuurlijk later in het seizoen gepland."