MLADA BOLESLAV – Bij Europese kampioenschappen staat hij er altijd en dat liet Niels Kerstholt op de eerste dag van de EK in Tsjechië zien. Voor het zesde jaar op rij legde hij beslag op een medaille.

Kerstholt reed, in de schaduw van ploeggenoot Sjinkie Knegt, naar brons op de 1500 meter. Voor de Europese titel heeft hij zichzelf zeker nog niet uitgevlakt.

Een beetje als een mietje, zo schaatste Kerstholt de halve finale. Zo oordeelde hij in ieder geval zelf. "Voor de finale was het ‘de dood of de gladiolen’. In de halve finale had ik zoveel over, dat is geen goed teken."

Verrassen

Kerstholt ging lang aan de leiding, maar moest toezien hoe zijn jongere ploeggenoot Sjinkie Knegt er met de winst vandoor ging. Ook de Rus Semen Elistratov ging nog over de 28-jarige Utrechter heen.

"Op het moment dat Sjinkie mij voorbij ging, begon ik te rennen. Ik liet me een beetje verrassen. Als ik de rust bewaar, dan kan ik bij Sjinkie aansluiten", keek Kerstholt terug. "Nu laat ik punten liggen."

Toch kon Kerstholt, die met het brons van vandaag de meest succesvolle Nederlander bij Europese kampioenschappen werd, niet ontevreden zijn over zijn openingsdag. "Ik sta er weer. Dat laat ik aan iedereen zien."

Alles winnen

"Ik heb 21 punten achterstand, daar moet ik mee verder. Het is een toernooi en dan moet je punten pakken. Dat doe ik in ieder geval", aldus Kerstholt, die blijft kijken naar de Europese titel. "Punten verzamelen is belangrijk, maar eigenlijk wil ik alles winnen."

Verdedigend kampioen Thibaut Fauconnet liet op de eerste afstand dure punten liggen. Hij wist zich niet te kwalificeren voor de finale. "Ik ben nu één van de rijders bij wie de druk ligt, net als Fauconnet. Maar ik weet dat ik daar mee om kan gaan", stelt Kerstholt.