HEERENVEEN - De beste is hij niet meer, dat beseft schaatser Erben Wennemars ook wel. Waar plaatsing voor internationale toernooien in het verleden een zekerheid was, zijn de nationale kampioenschappen het hoofddoel voor de 33-jarige geboren Dalfsenaar.

De motivatie bij de tweevoudig wereldkampioen sprint is er niet minder om. "Mijn schaatscarrière duurt nog ongeveer veertien maanden. Ik moet nu gewoon pakken wat ik pakken kan."

Voor Wennemars wachten naar eigen zeggen de belangrijkste twee weken van het seizoen. Komend weekeinde wil hij zich bij het NK allround kwalificeren voor de Europese titelstrijd. Een week later is het NK sprint, waar hij zich hoopt te plaatsen voor de wereldkampioenschappen in Moskou.

Kansrijk
De tussenliggende periode is kort, maar volgens de schaatser van TVM niet te kort. Hij vindt het bovendien zonde om een keuze te maken, omdat hij zich bij beide evenementen kansrijk acht.

"Mijn beste afstanden zijn de 1500 en 1000 meter", zegt Wennemars. "Dáár wil ik bij de Olympische Spelen in Vancouver nog één keer pieken. Voor die tussenafstanden zijn geen aparte toernooien, dus kies ik ervoor om het op deze manier te doen. Ik zie wel waar het toe leidt."

De keuze van Wennemars is geen gebruikelijke. Zelf bewandelde hij de weg al wel een keer, in het seizoen 2006/2007. Toen pakte de keuze goed uit. Hij won voor de derde keer in zijn carrière de nationale sprinttitel, terwijl hij verrassend brons pakte bij het NK allround.

Strijd
Nu, twee jaar later, heeft de wereldkampioen sprint van 2004 en 2005 naar eigen zeggen juist bij het allroundtoernooi de meeste mogelijkheden zich te kwalificeren. De podiumplaatsen gaan naar ploeggenoten Sven Kramer, Wouter Olde Heuvel en Carl Verheijen, zoveel is volgens Wennemars wel duidelijk.

Samen met schaatsers als Ben Jongejan, Koen Verweij, Tom Prinsen, Jan Blokhuijsen en Ted-Jan Bloemen moet hij naar eigen zeggen de strijd aangaan voor het vierde startbewijs.

Wennemars hoopt het verschil met zijn concurrenten te maken op de 500 meter, de afstand waarop hij dit seizoen nog niet goed presteert.

Geen zekerheidje meer
"Ik heb nog geen 35'er gereden. Met mijn huidige eindtijden doe ik bij het NK sprint niet mee om de bovenste plaatsen. En normaal gesproken moet ik bij het NK allround de 500 meter in principe winnen, maar dat is nu ook even geen zekerheidje meer. Ik hoop in Heerenveen voor het eerst onder de 36 seconden te blijven."

Die woorden klinken misschien wat gek, voor iemand die weet hoe het voelt om de beste van de wereld te zijn en 34,68 als persoonlijk record heeft. "Ik ben de laatste jaren steeds beter aan mijn 'nieuwe' rol gewend geraakt", verklaart Wennemars. "Zo is het nu eenmaal. Vorig jaar voelde ik me nog écht een sprinter, maar nu is dat anders. Bij het allrounden was ik altijd een vreemde eend in de bijt. Nu is dat bij het sprinten ook een beetje het geval."