Samsung presenteerde op techbeurs IFA in Berlijn een van de interessantste smartphone-accessoires die we in tijden zagen. De Gear VR is een virtual reality-bril die het mogelijk maakt om met de Galaxy Note 4 te worden ondergedompeld in een virtuele 3d-realiteit.

Eerder probeerden we al eens de ontwikkelaarsversie van de Oculus Rift, een indrukwekkend apparaat dat eveneens 3d-beelden presenteert, en het mogelijk maakt om met hoofdbewegingen rond te kijken alsof je je daadwerkelijk in een hele andere wereld bevindt.

De Oculus Rift wordt specifiek ontwikkeld voor gamers, maar Samsung heeft met de Gear VR - die wel in samenwerking met Oculus is ontwikkeld - grotere plannen. Samsung ziet het apparaat ook als mogelijkheid om het kijken van films, concerten of voetbalwedstrijden tot een heel ander niveau te tillen.

Tijdens twee proefsessies kon ik de Gear VR gebruiken om een circusact te bekijken, en voor een trailer van verschillende Dreamworks-animatiefilms.

Comfortabel

Het gebruik van de Gear VR is makkelijk. De Note 4 wordt achter een klep in de bril geschoven en activeert vervolgens via NFC een speciale applicatie met virtual reality-demo's.

De bril zit verrassend comfortabel op het hoofd. Er zit een zacht materiaal op de randen die het apparaat een stuk beter doet aanvoelen dan de eerste ontwikkelaarsversie van de Oculus Rift. Ik kon slechts korte tijd met de bril aan de slag, maar ik kan me voorstellen dat het ook prima mogelijk moet zijn om een paar uur met de Gear VR te gamen.

De vraag is of je maag het ook zo lang volhoudt. De beruchte achtbaan-demo van de Oculus Rift heeft al menig testgebruiker misselijk gemaakt. De demo's die Samsung op IFA bij de Gear VR liet zien waren allemaal statisch: ik zag bijvoorbeeld uit één vaste positie een circusact. 

Het was wel mogelijk om rond te kijken, maar niet om door het circus rond te bewegen. Datzelfde gold voor de Dreamworks-demo: in de virtuele realiteit zag ik een groot scherm waarop een trailer werd getoond. Verder rondkijken toonde een grote sterrenhemel om het scherm heen.

De demo's waren zonder meer indrukwekkend, en ik kan me met name voor concerten of andere live-evenementen voorstellen dat het ontzettend gaaf zou zijn om virtueel aanwezig te kunnen zijn. 

De Dreamworks-demo was wat dat betreft minder schokkend, omdat je alsnog naar een virtueel scherm zat te kijken. Wel is het gaaf dat het virtueel lijkt alsof je naar een enorm scherm kijkt, terwijl in werkelijkheid een smartphone enkele centimeters voor je ogen hangt.

Techniek

Technisch is de Gear VR indrukwekkend. De bril bevat eigen hardware die extra grafische kracht toevoegen aan de hardware van de Galaxy Note 4. Ook zijn er sensors aanwezig die ontzettend nauwkeurig en snel bijhouden hoe je je hoofd beweegt.

Het is extra tof dat dit allemaal kan zonder dat je aan een draad vastzit. De Oculus Rift heeft een kabel om hdmi-beelden te ontvangen en om het apparaat van stroom te voorzien. De Gear VR gebruikt de accu van de Note 4 en maakt het dus mogelijk om overal in huis of onderweg even een uitstapje uit de realiteit te maken. Het is onduidelijk hoe lang de accu mee zal gaan bij het gebruik van de Gear VR.

De Gear VR is duidelijk nog niet perfect. De Note 4 mag dan wel een qhd-scherm met een resolutie van 2560 bij 1440 pixels hebben, maar omdat de ogen van de Gear VR-gebruiker zo dicht bij het scherm zitten, is de beeldkwaliteit nog steeds niet geweldig.

Elk oog krijgt de helft van het scherm te zien, dus een resolutie van 'slechts' 1280 bij 1440 pixels. Hoewel een qhd-scherm voor een smartphone meer dan genoeg is, blijkt dat er in de virtuele realiteit verbeteringen te behalen zijn met nog hogere resoluties.

Als brildrager was de Gear VR voor mij ook enigszins onscherp. Er zit een draaiknop bovenop die het mogelijk zou moeten maken om handmatig te focussen, maar die kon mijn beperkte bijziendheid (sterkte -1,5) niet ongedaan maken.

Potentie

Het verkooppotentieel van de Gear VR lijkt erg beperkt. De bril werkt alleen met de Galaxy Note 4, een telefoon die al een adviesprijs van 799 euro draagt. Daarnaast moet nog de Gear VR worden gekocht voor 199 euro zonder gamepad of 249 euro met gamepad.

Desalniettemin stelt Jean-Daniel Ayme, vice-president van Samsung Mobile Europa, dat de Gear VR niet simpelweg bedoeld is om het technische kunnen van zijn bedrijf te tonen. Hij zegt dat Samsung nauw blijft samenwerken met Oculus om zo veel mogelijk content beschikbaar te maken voor het apparaat.

Hij wilde niet zeggen of ook wordt samengewerkt aan een eventuele opvolger van de Gear VR. Mij lijkt de huidige versie vooral nog een proefballon. 

Als het Samsung in de toekomst lukt om een Gear VR 2 met verschillende toestellen te laten werken en om een grote hoeveelheid games, films en andere media beschikbaar te maken, dan kan zomaar een heel nieuwe productcategorie worden aangeboord.

De virtual reality-brillen van de toekomst