RTL heeft het 'premiersdebat' geschrapt dat op 26 februari plaats zou vinden. De zender besloot hiertoe nadat PVV-leider Geert Wilders en VVD-premier Mark Rutte hadden afgezegd.

Beide partijleiders annuleerden hun deelname omdat RTL Nieuws meer dan vier lijsttrekkers aan het gesprek mee wil laten doen.

"Twee hoofdrolspelers haken af. Ontzettend jammer. RTL schrapt nu premiersdebat, twitterde adjunct-hoofdredacteur Pieter Klein van RTL. "We hadden gehoopt dat het algemeen belang van informeren kiezers doorslag zou geven. Dat is dus niet gelukt."

Het zou het eerste grote debat zijn waar de lijsttrekkers van de grootste partijen in de peilingen zich als premier konden profileren. Politiek Den Haag hecht veel waarde aan dit debat, omdat winst of verlies tijdens deze confrontatie van grote invloed kan zijn op de uitslag van de verkiezingen.

Vier lijsttrekkers

RTL had afgesproken met Wilders en Mark Rutte, die in de peilingen op de eerste twee plaatsen staan, in totaal vier lijsttrekkers uit te nodigen. Maar omdat het verschil tussen de nummers drie tot en met zeven te klein is om een verantwoorde keuze te maken, overwoog RTL meer dan vier lijsttrekkers uit te nodigen.

Laf en slap

De lijsttrekkers van de andere grote partijen hebben geen goed woord over voor het besluit van Wilders. "Laf dat je debat met ons ontloopt", stelt GroenLinks-leider Jesse Klaver. "De kiezer heeft recht op dit debat. De belangrijkste verkiezingen sinds tijden staan voor de deur."

"Faire keuze van RTL", aldus CDA-leider Sybrand Buma. "Durven Rutte en Wilders niet op tv?"

D66-parlementariër Steven van Weyenberg noemt het weglopen voor het debat "slap" en spreekt van "minachting voor de kiezer. Weer trekken PVV en VVD samen op." D66-campagneleider Sjoerd Sjoerdsma denkt dat ''Wilders natuurlijk niet durft''. Hij wijst erop dat ''politiek meer is dan fotoshoppen en tweeten.''

Dat ook Rutte zich terugtrekt is volgens Sjoerdsma ''treurig''. ''Mensen houden niet van bange politici.''

Groningen

Rutte en Wilders waren afgelopen woensdag ook de grote afwezigen tijdens het eerste lijsttrekkersdebat in Groningen. RTL Nieuws organiseert een van de twee grote debatten waar Wilders aan mee zou doen. Het andere debat is te zien bij de NOS, op 14 maart, de avond voor de verkiezingen.

Wilders doet ook niet mee aan het grote Radio 1-debat op 24 februari. Op 13 maart organiseert EenVandaag een debat tussen alleen Wilders en Rutte. RTL organiseert op zondag 5 maart nog een debat tussen de acht grootste partijen, vanuit theater Carré in Amsterdam.