Tijdens Microsofts persconferentie op de E3 in Los Angeles introduceerde het bedrijf maandagavond ‘Project Natal’. Dit behelst een nieuwe manier van besturen, waarbij volgens Microsoft geen controllers nodig zijn.

Daarmee zijn eerdere geruchten rondom een controllerloze besturingswijze voor de Xbox 360 nu dus officieel bevestigd. De Project Natal-sensor heeft het uiterlijk van een kleine balk, die nogal wat wegheeft van Nintendo’s ‘Wii-sensorbalk’.

Volgens Microsoft is het accessoire te gebruiken met elke Xbox 360. De kleine balk beschikt over een RGB-camera, dieptesensor, multi-array microfoon en speciale software. Hiermee zou Project Natal alle lichaamsbewegingen van gamers in 3D volgen, en reageren op hun opdrachten, aanwijzingen en zelfs veranderende emoties in hun stemmen.

Dankzij ‘Natal’ is er geen controller meer nodig, aldus Microsoft in een persbericht. ‘Zie je een bal? Raak hem, schop er tegenaan of vang hem. Als je weet hoe je je handen beweegt, je heupen schudt of hoe je spreekt, kunnen jij en je vrienden meedoen. De enige noodzakelijke ervaring is levenservaring.’

De sensor is volgens de fabrikant niet afhankelijk van licht. ‘Hij kan je simpelweg herkennen door naar je gezicht te kijken.’ Gamers kunnen dan ook inloggen op Xbox Live, door voor de camera te gaan staan. Daarnaast zal ‘Natal’ over een zekere vorm van stemherkenningssoftware beschikken, waardoor de Xbox 360 volgens Microsoft ‘precies begrijpt wat de speler zegt’.

Bij de introductie van Project Natal kwam ook regisseur en producer Steven Spielberg zijn zegje doen. ‘De volgende stap in interactieve entertainment is om de controller te laten verdwijnen’, zei hij.

Om de filosofie achter ‘Natal’ te verduidelijken, toonde Microsoft drie ‘games’ die ermee werken. De eerste was Ricochet, een Breakout-achtig spelletje waarin de speler ballen weg moet schoppen, slaan en koppen, die op hem af snellen. Met deze ballen moet hij proberen een muur van blokken af te breken.

In een sneer richting Nintendo’s Wii zei Microsofts Kudo Tsunoda: ‘Dit is een ervaring die volledige lichaamsinspanning vergt. Het is niet iets dat je vanaf de bank kunt doen door simpelweg met je hand te wapperen.’

In Paint Party kan de speler schilderen, door kleuren verf te roepen en die vervolgens met handgebaren richting een virtueel doek te smijten.

De derde titel is eigenlijk geen titel, maar eerder een naamloze showcase van de hand van ontwikkelaar Peter Molyneux en zijn Lionhead Studios. Het naamloze project draait om interactie met een jongetje, Milo genaamd, die verbluffend realistisch en levensecht lijkt te reageren op de stem van de speler.

De speler kan hele conversaties met hem aangaan, ‘brieven’ uitwisselen – die gescand worden door het oog van ‘Natal’ en vervolgens in de gamewereld belanden – en meer.
Daarnaast toonde Microsoft een filmpje, waarin te zien was hoe een gezin met ‘Natal’ speelde. De gezinsleden bestuurden voertuigen door in het luchtledige te sturen.

Een kind liet zijn skateboard aan ‘Natal’ zien, waarna het voorwerp in een game verscheen. De gezinsleden speelden een quizgame en sloegen met hun vuisten op hun handen, om de zoemer te laten gaan.

Zoals het voorlopige karakter van de titel ‘Project Natal’ al een beetje aangeeft, zal het nieuwe accessoire voorlopig nog niet in de winkels liggen. Microsoft laat nog geen vastomlijnde lanceerdatum weten, maar zou inmiddels wel 2010 als leidraad hebben genoemd.

Ook vermeldt de fabrikant nog geen specifieke prijs. De laatste geruchten spreken echter van een prijskaartje van rond de 200 euro.