Kinderen leren lopen met behulp van een belangrijk netwerk in het brein dat actief wordt op rustmomenten. 

Dit zogenoemde defaultnetwerk wordt normaal gesproken geactiveerd als mensen dagdromen en niet met de buitenwereld bezig zijn.

Maar als kinderen hun eerste stapjes zetten, maakt het 'rustnetwerk' een bijzondere ontwikkeling door. Het raakt dan steeds beter verbonden met hersengebieden die loopbewegingen aansturen. Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Cerebral Cortex.

Hersenscan

De wetenschappers kwamen tot hun bevinding door de hersenen te bestuderen van 187 jonge kinderen. De proefpersonen ondergingen een hersenscan rond hun eerste verjaardag. Een jaar later namen ze nogmaals plaats in een hersenscanner.

Uit de scans blijkt dat peuters sneller leren lopen naarmate hun defaultnetwerk beter is verbonden met motorische hersengebieden.

Verwerken

De wetenschappers vermoeden dat het rustnetwerk belangrijke informatie verwerkt bij het zetten van de eerste stapjes. "Als een kind vorderingen maakt met lopen, is het mogelijk dat hij of zij denkt: 'waar moet ik mijn voet nu precies neerzetten?', of 'moet ik mijn houding veranderen?'", verklaart hoofdonderzoekster Natasha Marrus op nieuwssite Phys.org.

Op momenten van rust worden deze leerervaringen opgeslagen in het brein. "Het defaultnetwerk helpt mogelijk bij het verwerken van deze informatie, samen met andere hersennetwerken."