Wilde dolfijnen sterven over het algemeen eerder als ze vaak contact hebben met mensen, blijkt uit een nieuwe studie.

Sommige dolfijnen aan de kust van Florida zijn zo gewend aan mensen dat ze actief op zoek gaan naar menselijk gezelschap in de hoop voedsel te krijgen.

Deze dieren verliezen hun angst voor bijvoorbeeld vissersboten en komen relatief vaak om het leven, omdat ze verstrikt raken in netten. Dat meldt een internationaal team van onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Royal Society Open Science.

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door 1.142 dolfijnen in Florida (Sarasota Bay) te volgen tussen 1993 en 2014. Ze registreerden hoe veel contact de dieren hadden met strandgasten en of ze bij deze interacties voedsel kregen.

Tijdens de studie raakten meer dan 150 dolfijnen zo aan het contact met mensen gewend dat ze er een gewoonte van maakten om strandgasten op te zoeken. Deze dieren worden door de onderzoekers aangemerkt als 'geconditioneerd'.

Gevaarlijk

Het sterftecijfer onder de geconditioneerde dolfijnen blijkt hoger te liggen dan onder hun soortgenoten die geen contact zoeken met mensen, meldt nieuwssite Phys.org. Ook raken de 'mensenvrienden' onder de dolfijnen vaker gewond.

De verklaring daarvoor is volgens hoofdonderzoeker Fredrik Christiansen simpel. Dolfijnen die actief zoeken naar mensen, brengen zichzelf vaker in gevaarlijke situaties.

"Ze raken waarschijnlijk gewond omdat ze meer tijd doorbrengen in de buurt van mensen, boten en vissersnetten", schrijft hij in de studie. "Dit is erg alarmerend omdat dit gedrag kan leiden tot verminderde overlevingskansen. De populatie dolfijnen kan hierdoor op de lange termijn afnemen."