Onderzoekers denken dat als orkaan Katrina de mannennaam Kurt had gehad, er in 2005 in het Amerikaanse New Orleans waarschijnlijk minder doden waren gevallen.

Wetenschappers van de Universiteit van Illinois hebben dat onderzocht. Ze hebben hun bevindingen gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences.

Volgens de onderzoekers denken mensen onbewust dat een orkaan met een vrouwennaam minder gevaarlijk is dan een storm met een mannennaam. Ze slaan daardoor bij een 'Katrina' minder snel op de vlucht dan bij een 'Kurt', maar ze lopen daardoor meer gevaar.

Uit het onderzoek blijkt dat de orkanen met de meest vrouwelijke namen naar schatting vijf keer zo veel levens eisen als die met de meest mannelijke namen. Zelfs als ze rekening houden met de kracht van de orkanen komen de wetenschappers tot dezelfde conclusie.

''Mensen beoordelen de dreiging van de storm aan de hand van hoe mannen en vrouwen zich gedragen'', stelt één van de onderzoekers. ''Vrouwelijke orkanen, zeker die met een heel vrouwelijke naam als Cindy, lijken daardoor minder gewelddadig.''

Wervelwinden

Mannen- en vrouwennamen blijken echter alleen verschil te maken bij sterke orkanen. Wervelwinden die minder zwaar waren en werden vernoemd naar een man, veroorzaakten net zoveel schade als vrouwelijke, minder zware orkanen.

Het Nationale Orkanencentrum begon in 1953 met het geven van namen en gaf in het begin alleen vrouwennamen. De eerste orkaan werd toen Alice genoemd. Pas in 1979 werd de eerste mannelijke orkaan in het leven geroepen: David.