ROME - Het Vaticaan heeft maandag het startsein gegeven voor goedkope vluchten van Rome naar bedevaartsoorden in Frankrijk, Polen, Spanje en het Midden-Oosten.

Het eerste vliegtuig van de dienst, die Mistral Air in samenwerking met het Vaticaan exploiteert, ging van de luchthaven Fiumicino bij Rome naar het Franse Maria-bedevaartsoord Lourdes.

Aan boord was de 76-jarige Italiaanse kardinaal Camillo Ruini, die namens de paus het bisdom Rome bestuurt. Het pelgrimsbureau van het Vaticaan heeft voor dertig jaar een overeenkomst gesloten met Mistral Air, dat onderdeel van de Italiaanse postijen is en normaliter uitsluitend post vervoert.

De vliegmaatschappij verwacht tot de zomer van volgend jaar ongeveer 150.000 pelgrims naar een bedevaartsplaats te brengen.