ZAROZJE - Het Servische gehucht Zarozje wordt geplaagd door een vampier, zeggen bewoners van het dorp.

Zarzoje is gelegen tussen groene berghellingen en spookachtige dichtbegroeide wouden. Geruchten dat de geest van een legendarische vampier is gewekt zaaien angst - en bieden bovendien de mogelijkheid toeristen te lokken.

Dorpsbewoners wordt aangeraden knoflook met zich mee te dragen en houten kruisen in hun kamers te plaatsen om vampiers te verjagen.

Veel dorpelingen weten wel dat de verhalen over Sava Savanovic, Serviës beroemdste vampier, slechts sprookjes zijn, maar, zeggen zij, toch is het verstandiger de wijze raad tot je door te laten dringen dan de scherpe hoektanden van het monster.

Dracula

"Het verhaal over Sava Savanovic is een legende, maar er gebeurden in vroeger tijden vreemde dingen in deze streken", zegt Milka Prokic (55), in zijn ene hand een streng knoflook, in de andere een houten staak. Op de omliggende heuvels stijgt mist op. "We hebben deze legende geërfd van onze voorouders en we houden haar levend voor de jonge generaties."

Vampierverhalen hebben eeuwenlang een prominente rol gespeeld op de Balkan. De bekendste vampier, Dracula, leefde verder in het oosten, in de Roemeense regio Transsylvanië. In de achttiende eeuw veroorzaakten de legendes soms massahysterie en werden mensen er zelfs van beschuldigd vampiers te zijn, met executie tot gevolg.

Molen

Sava Savanovic dronk volgens de overlevering het bloed van degenen die hun koren kwamen malen in de molen bij de rivier Rogatica. De molen stortte enkele maanden geleden in, tot woede van de vampier, die nu op zoek zou zijn naar een andere plek om zich te rusten te leggen.

Sommige bewoners zeggen dat ze in het woud voetstappen hoorden en vreemde geluiden op de bergtoppen waar met een scherpe staak een einde aan het leven van Savavonic zou zijn gemaakt. Hij zou de aanslag op zijn leven echter hebben overleefd door de gedaante van een vlinder aan te nemen.

Kalm

"Je moet altijd kalm blijven, het is belangrijk hem niet aan het schrikken te maken, je moet hem ook niet belachelijk maken", zegt Mico Matic (56), die niet ver van de ruïne van de molen woont. "Hij is gewoon een van de buren, je moet proberen op vriendelijke voet met hem te blijven." Desondanks steken ook bij Matic de knoflookbollen uit zijn broekzakken.

"In onze gemeenschap zijn onlangs vijf mensen overleden, de een na de ander. Eentje heeft zich opgehangen", zegt gemeenteraadslid Miodrag Vujetic. "Dat is geen toeval."

Toeristen

Hoe de legendes ook geïnterpreteerd moeten worden, de bewoners doen er volgens hem goed aan de verhalen te gebruiken om toeristen te lokken. "Als de Roemenen konden profiteren van de Dracula-legende en toeristen naar Transsylvanië wisten te lokken, waarom kunnen wij dan niet hetzelfde met Sava?"