Ben Smith, de nieuwe topman van Air France-KLM, wil dat de luchtvaartcombinatie zich eens als één bedrijf gaat gedragen. Daar is de tijd, zo'n veertien jaar na de fusie, volgens hem wel rijp voor.

Smith deed zijn uitspraak woensdag ten overstaan van analisten. Hij stelde dat er een einde gemaakt moet worden aan de spanningen tussen Parijs en Amstelveen, waar het hoofdkantoor van KLM is gevestigd.

Hij had het onder meer over arbeidsconflicten en de ongelijke niveaus van winstgevendheid. Volgens Smith is meer voordelen uit de combinatie halen één van de doelen.

Bekend is dat Air France minder winstgevend is dan KLM. Nederlandse werknemers zijn vaak kritisch ten aanzien van looneisen van en stakingen door personeel van Air France. De laatste keer dat Air France-personeel zich roerde, kostte dat Smiths voorganger Jean-Marc Janaillac zijn baan.

Verschil in winstmarge tussen beide bedrijven

Smith wees onder meer op de winstmarges van Air France en KLM die volgens hem te ver uit elkaar liggen. KLM was in het derde kwartaal goed voor een winstmarge van 18 procent. Dat niveau noemde Smith "adequaat". Bij Air France was de marge 11 procent.

Smith wees wel op het verschil in belasting- en regeldruk. Voor beide kampen geldt volgens de Canadees dat het efficiënter kan.

Onder KLM-personeel bestaat de vrees dat veel van de huidige zeggenschap verloren gaat, waaronder de controle over de 'eigen portemonnee'. In Parijs zou juist veelvuldig worden geklaagd over de veelvoud aan taken die juist naar Nederland worden overgeheveld.

Binnen een mum van tijd voorlopig akkoord

Smith kwam vorige maand bij Air France-KLM aan het roer te staan. Hij nam ook tijdelijk de leiding over Air France in handen om een geschil over lonen de wereld uit te helpen.

Binnen een mum van tijd bereikte hij een voorlopig akkoord met het merendeel van de Franse vakbonden. Over de details van die overeenkomst wordt de komende periode onderhandeld.