NASA heeft geïnvesteerd in een bedrijf dat hele ruimteschepen en stations in een baan om de aarde wil uitprinten en door een robot laten monteren. Dat is goedkoper dan onderdelen met een raket omhoog sturen.

Nu worden grote bouwwerken in de ruimte, zoals het ISS, nog in onderdelen middels raketten de ruimte in geschoten. Erg duur, en bovendien moet altijd alles opvouwbaar worden ontworpen, zodat het in een raket past.

Het bedrijf Tethers Unlimited werkt aan een 3d-printer voor in de ruimte, die van dat obstakel verleden tijd moet maken. Daarvoor heeft het bedrijf 500.000 dollar (377.500 euro) van NASA gekregen. NASA en Tethers Unlimited werken al een jaar samen aan de SpiderFab, een robotische 3d-printer die in een baan rond de aarde bouwwerken groter dan 800 meter kan bouwen en in elkaar zetten.

Het is niet de eerste keer dat NASA interesse toont in 3d-printen. Volgend jaar gaat er een speciale 3d-printer mee naar internationaal ruimtestation ISS. Astronauten kunnen daarme onderdelen, gereedschap en andere objecten in de ruimte printen.

Er werd in juli ook al een 3d-geprint raketonderdeel met succes getest.

Goedkoper

De nieuwe 3d-printer die ontwikkeld wordt om hele ruimtestation en -schepen mee te maken moet vooral een kostenbesparing opleveren. Door raketten vol te laden met plastic of speciale vezels om mee te printen, zou uiteindelijk voor minder geld meer materiaal de ruimte in kunnen worden geschoten. Raketten hoeven niet aangepast te worden en de printbenodigdheden kunnen veel dichter in een raket worden gestopt.

Omdat de 3d-print-robot in de ruimte geen rekening met de zwaartekracht hoeft te houden, zijn bovendien veel grotere bouwwerken mogelijk dan op aarde. Zo zouden op termijn antennes, telescopen en zonnepanelen 'tien tot honderd keer groter' kunnen worden dan huidige exemplaren.

Bekijk alle ontwikkelingen rond 3d-printen