Hervormingen van het sociale stelsel in Groot-Brittannië, zoals de invoering van de 'slaapkamerbelasting', treffen vooral de kwetsbaarste mensen. Dat hebben Britse religieuze leiders en activisten zondag gezegd.

Onder de slaapkamerbelasting, die maandag van kracht wordt, worden huurders van sociale huurwoningen gekort op de huurtoeslag als ze een extra slaapkamer hebben.

De regering, die de voorkeur geeft aan de term 'onderbezettingsboete', stelt dat het een van de aanpassingen is die het logge sociale stelsel eenvoudiger, goedkoper en eerlijker moeten maken.

Maar duizenden vakbondsleden en activisten demonstreerden zaterdag tegen de hervormingen en zondag publiceerden vier kerken gezamenlijk hun kritiek op de maatregelen. Ze noemen de bezuinigingen oneerlijk en vrezen dat 'de kwetsbaarste mensen een buitensporige prijs betalen'.

Symptoon

"Wij hebben het gevoel dat deze veranderingen een symptoom zijn van het verkeerde begrip van mensen die in Groot-Brittannië in armoede leven", zei Paul Morrison van de Methodistische Kerk. "Het begrip dat mensen hun armoede op een of andere manier verdienen, dat ze op een of andere manier 'minder' zijn, dat ze niet op waarde worden geschat."

Volgens het departement van werk en pensioenen zal de heffing bij een extra slaapkamer - veertien procent als een huishouden één kamer extra heeft en 25 procent bij twee - de belastingbetaler geld besparen en voor extra woonruimte zorgen, omdat mensen met te veel kamers naar kleinere woningen zullen verhuizen.

Tegenstanders

De regels gelden niet voor gepensioneerden of mensen die de ruimte echt nodig hebben, zoals gezinnen met ernstig gehandicapte kinderen.

Tegenstanders van de maatregel vragen zich af waarom de regering villa's of tweede huizen niet extra belast, in plaats van de armen. Frank Fields, oud-minister en nu adviseur van de overheid op het gebied van armoedebestrijding, zei tegen The Guardian dat de regering maatregelen invoert waarop 'Stalin trots zou zijn'.