AMSTERDAM – Het Nederlandse ruimtevaartbedrijf Mars One is zeker van zijn zaak. In 2023 lopen de eerste vier mensen rond op Mars. Voorgoed, want de astronauten vertrekken met een enkeltje op zak.

Ondernemer Bas Lansdorp wilde ooit zelf naar de rode planeet. “Inmiddels ben ik ouder en wijzer”, merkt hij op. “Maar het idee om Mars te bevolken, speelt al 15 jaar door mijn hoofd. Ik wist alleen niet hoe ik het moest financieren, tot ik Paul Römer tegen het lijf liep.”

Televisieproducent Römer, medebedenker van het realityprogramma Big Brother, stelde voor het plan te financieren door het publiek erbij te betrekken en er een enorm mediaspektakel van te maken. “We gaan de astronauten volgen vanaf de selectierondes tot en met hun leven op Mars. De kijkers zullen na een voorselectie door een expertpanel mogen meebeslissen wie er gaan.”

Zes miljard dollar

Goedkoop is het idee niet. Er hangt een prijskaartje van zes miljard dollar aan, om de eerste vier mensen op Mars te vestigen. Dat wil de Amersfoortse onderneming bij elkaar krijgen door de uitzendrechten te verkopen en door sponsors en investeerders aan boord te halen.

“Vergeleken met andere plannen, is dat van ons goedkoop”, vertelt Lansdorp. Hoewel er nog geen contracten op tafel liggen, is er wel interesse van mediabedrijven. “Het grootste deel van de zes miljard die we nodig hebben, verdienen we pas als Mars daadwerkelijk bewoond wordt. Daarin schuilt onze grootste uitdaging: investeerders zien pas later hun geld terug.”

Mars One onderscheidt zich volgens Lansdorp van andere bedrijven met dezelfde plannen doordat de onderneming alleen maar gebruikmaakt van bestaande technologie. “Alle elementen die hiervoor nodig zijn bestaan al. Wij kopen de spullen bij leveranciers, die allemaal toegezegd hebben dat het mogelijk is. Er zijn alleen nog een paar kleine opschalingen nodig, bijvoorbeeld van de lander.“

Retour

Naast onbetaalbaar is het “eigenlijk gewoon onmogelijk” om mensen weer terug te laten komen van Mars. “Die raket zou op Mars in elkaar gezet moeten worden”. Dat hun vertrek naar Mars voor eeuwig is, weerhoudt mensen er niet van zich massaal aan te melden voor de missie. “We hebben via de website al honderden aanmeldingen binnen.”

De selectieprocedure wordt uitermate streng. “We zoeken de besten van de besten. De astronauten moeten zeer intelligent zijn en psychologisch heel stabiel, je laat immers alles achter je. Daarnaast moeten ze heel gezond zijn, de medische voorzieningen zijn op Mars een stuk minder. “

De Marsreizigers moeten zich daarnaast goed in een kleine groep kunnen redden en mogen niet al te jong zijn. Ook moeten ze over enig charisma beschikken. Mars One wil gemengde teams samenstellen. “Het is niet alleen eerlijker om zowel mannen als vrouwen mee te nemen, maar ook is aangetoond dat dergelijke teams het beter doen.”

Selectie

De selectierondes gaan dit jaar van start. De 40 astronauten die geselecteerd worden, krijgen een uitgebreide training in een op aarde nagebootste Mars-nederzetting.

In 2016 vindt er een bevoorradingsmissie plaats, waarmee 2500 kilo aan voedingsmiddelen en andere benodigdheden naar de rode planeet worden gebracht. Op 14 september 2022 zullen dan de eerste vier astronauten vertrekken, om in 2023 op Mars aan te komen. Iedere twee jaar zal er een nieuwe groep bestaande uit vier astronauten worden gelanceerd.

“De astronauten komen bij ons in dienst, ze krijgen gewoon salaris. Hoewel ze daar op Mars niet zoveel aan zullen hebben, maar degenen die ze achterlaten natuurlijk wel.”

Populair

De mediabedrijven die Lansdorp heeft gesproken, zijn ervan overtuigd dat het programma zal aanslaan bij het grote publiek. “Alleen al de selectieshow zal enorm populair zijn. Kun je nagaan wat er gebeurt als de mensen straks echt op Mars wonen en werken.”

Mars One staat niet alleen. Het bedrijf heeft naast Paul Römer Nobelprijswinnaar professor doctor Gerard ’t Hooft als ambassadeur aan zich weten te binden. Ook is de onderneming bezig een adviescommissie samen te stellen, met kopstukken uit de internationale ruimtevaartsector, waaronder astrobioloog Pascale Ehrenfreund.

“Ons voornaamste doel is voorlopig dat onze plannen doorgaan”, aldus Lansdorp. “Hoe het zich verder gaat ontwikkelen, dat is nog erg ver weg. Maar de kans bestaat dat reizen naar Mars steeds goedkoper wordt. Wellicht kunnen we straks een retourtje kopen.”