PEKING - De centrale bank van China heeft financiële markten donderdag verrast door het belangrijkste rentetarief in het land met 0,25 procentpunt te verlagen tot 6,31 procent. 

Het is de eerste renteverlaging sinds de internationale recessie van 2008.

De lagere rente is bedoeld om de afzwakkende economische groei te ondersteunen. Economen hadden verwacht dat China pas volgend jaar tot deze stap zou overgaan.

De afgelopen tijd wezen diverse indicatoren op een afkoeling van de economische groei in China. Zo neemt de productie in de industrie af en viel de groei van de Chinese export in april sterk terug.

''Dit is een heel sterk teken dat de overheid de economie wil stimuleren met het oog op de huidige verzwakking van de vraag'', zei een econoom van Capital Economics in Londen tegen persbureau Reuters.

Minder afhankelijk

China probeert zijn economie minder afhankelijk te maken van de internationale handel, door de bestedingen in eigen land te stimuleren. De aanhoudende economische problemen in Europa en de Verenigde Staten hebben echter nog altijd een behoorlijke weerslag op 's werelds op een na grootste economie.

Het Internationaal Monetair Fonds (IMF) voorspelde eerder al een terugval van de Chinese economische groei tot 8,2 procent in 2012. Dat zou de laagste groei zijn sinds 1999. De Chinese regering rekent zelf op een groei van 7,5 procent in 2012.

Hoge groei

Die percentages zijn vanuit Europees perspectief nog altijd bijzonder hoog, maar China heeft een hogere groei nodig om de groei van de bevolking bij te houden.

Een acceptabele economische groei komt de Chinese regering ook goed uit met het oog op de wisseling van het leiderschap van de Communistische Partij later dit jaar.

Inflatie

Tegelijkertijd wil men een al te sterke stijging van de inflatie voorkomen, uit angst voor sociale onrust als de prijzen van consumptiegoederen sterk stijgen. De plotselinge renteverlaging van de centrale bank kan worden gezien als een teken dat de inflatievrees is afgezwakt.

Behalve de renteverlaging werd ook besloten commerciële banken meer ruimte te geven om zelf de rentetarieven voor hun klanten te bepalen. Analisten zien dit als een stap naar verdere liberalisering van de Chinese economie.