AMSTERDAM – Van Apple tot Google, de Nederlandse ontwerper Sebastiaan de With gooit hoge ogen in Silicon Valley. 'Bij Apple maakte ik mijn mooiste apps'.

'Selfmade' designer Sebastiaan de With (24) vertrok vorig jaar naar San Fransisco om daar als user interface designer van techproducten aan de slag te gaan. En dat heeft hem geen windeieren gelegd.

De With raakte bekend met zijn blog Cocoia en het ontwerp van desktop-iconen, werkte onder andere onder Steve Jobs aan het design van iCloud en is naast ondernemer ook 'Chief Creative Officer' bij de startup doubleTwist. Op dit moment heeft de jonge ondernemer succes met de strak ontworpen alarmklok-app voor Android-smartphones.

Hoe kom je aan nieuwe klanten?
“Ik ga nu gewoon bij startups langs die ik zelf interessant en leuk vind, en waarvan ik weet dat ik ze beter kan maken. Dan doe ik een voorstel om de user interface beter te maken.”

Waar ben je nu mee bezig?
“Op dit moment ben ik bezig met een muziekplatform voor Android, maar daar kan ik niet heel veel over zeggen. Tijdens Google IO wordt daar hoogstwaarschijnlijk iets moois aangekondigd. Verder ben ik veel bezig met de DoubleTwist-app die bestanden tussen computer en smartphone synchroniseert.”

Hoe gaat ondernemen in San Fransisco en hoe verschilt dat met Nederland?
“Ten eerste is het hier makkelijker om bij een bedrijf binnen te stappen. Er zitten hier veel startups en men heeft hier al veel meer kennis van techniek en ontwerp. Er is hier wel meer competitie, maar ik heb al naamsbekendheid dus dat scheelt.”

“Wat betreft de manier van werken hanteert Nederland echt een poldermodel. Daar heeft iedereen een stem in hoe iets zou moeten, iedere mening wordt even zwaar gewogen. In Amerika is het veel simpeler: daar verwachten de opdrachtgevers dat jij ze vertelt wat ze moeten doen.”

“Het is hier wel moeilijker om erachter te komen wat opdrachtgevers van je werk vinden. Ik vind feedback in mijn werk erg belangrijk en soms moet ik ze wel even pushen door te vragen wat ze nou écht vinden. Nederlanders zijn daar veel nuchterder in.”

Je hebt het vak van ontwerpen jezelf aangeleerd, en je hebt bij Apple gewerkt. Wat heb je daar geleerd wat cruciaal is voor jou als ondernemer en voor jou als ontwerper?
“Bij Apple heb ik geleerd niet bang te zijn helemaal opnieuw te beginnen. Ik maakte daar echt mijn mooiste apps maar er waren honderden ontwerpen die beter waren. De feedback was dan zo simpel als 'No'.”

“Deze Apple-doctrine gebruik ik nog steeds in mijn werk. Dit kan lastig zijn, maar uiteindelijk leidt het tot een beter product. Door overnieuw te beginnen maak je echt slapeloze nachten mee, dat is de cultuur hier.”

Welke tips zou je ondernemers willen meegeven die naar het buitenland gaan?
“Je komt echt in een wirwar van ingewikkelde aanvragen terecht, zeker in Amerika. Ik raad aan vooral wel je opleiding af te maken, want met zo'n papiertje kom je er makkelijker doorheen. Als drop out had ik dat natuurlijk niet, maar ik had al wel internationale klanten als HP toen ik in Nederland werkte.”

“Als je dan écht geen zin meer hebt in school, maak dan eerst naam en zorg ervoor dat je bij verschillende branche-organisaties en besturen als expert wordt aangetekend. Zet je expertise om in publicaties. Dat maakt echt enorm veel verschil. Schakel ook een immigratie-advocaat in, zij weten hun weg in een heel complex informatiesysteem.”

Welke tips zou je beginnende ontwerpers willen meegeven?
“De waarde van design gaat erg omhoog. Een app of site moet goed werken maar het moet er vooral ook mooi uit zien. Aan de andere kant moet je jezelf niet verliezen in het maken van mooie plaatjes. Er moet een idee achter je product zitten en als je dat uitstraalt, kom je een stuk verder.”

“Zorg daarnaast voor goede personal branding. Probeer bijvoorbeeld dus ergens op een podium te staan. Je eigen merk is belangrijker dan het merk waarvoor je werkt.”