Tijdens een van mijn bezoeken aan Chengdu leer ik Peter Kuppens kennen. Peter is een vrije geest – behalve wanneer het om voetbal gaat – die zes jaar geleden tijdens een van zijn reizen besloot om in Chengdu te blijven. Van 'wanderer' tot 'settler', zullen we maar zeggen.

Door Nuhi Bunyak

Hij is wat sommigen een 'serial entrepreneur' noemen. Naast zijn onroerend goed agentschap Maxxelli, waarmee hij de markt voor bemiddeling voor en service aan 'big city job expats' domineert in een aantal verschillende steden in China, is hij druk in de weer met zijn iPhone apps Taxibook, SmartDining en ChinaMedical.

Die apps bieden gelocaliseerde informatie over China aan via speciaal ontwikkelde vertaal- en spraaksoftware. Je iPhone vertelt de taxichauffeur waar je heen wilt of de restaurantbediende wat je wilt eten.

Geen woord Chinees

Handig wanneer je zoals Peter geen woord Chinees spreekt – in zijn eigen woorden: “Ik kan niet eens dank je wel zeggen en ik ga het ook niet proberen”. Een houding waar ik over het algemeen moeite mee heb.

Ik vind dat je in je gastland de plicht hebt om de taal te leren. Althans een stevige poging daartoe te doen. Peter is echter een van de weinigen die weg komt bij mij met die houding. Op de een of andere manier past het bij hem.

Aangezien ik zelf ook zo'n beetje een serial entrepreneur aan het worden ben, vinden Peter en ik elkaar daarin en wanneer Peter mij komt opzoeken in Jinghong praten we over een van mijn plannen. Vanuit de ervaringen in mijn restaurant annex bakkerij in Jinghong is bij mij het idee ontstaan om een bakkerij in Chengdu te beginnen.

Expats

In Chengdu wonen twaalfduizend westerse expats met huizenhoge salarissen maar je kunt er geen fatsoenlijk brood of een echt verse sandwich kopen. 'Subway' is het summum. Dus daar liggen mogelijkheden.

Tijdens een eerder bezoek aan die stad sleep ik een zak met ons brood door de stad en presenteer het aan zoveel mogelijk mensen. “Wanneer ga je beginnen?!?” hoor ik van iedereen die ik erover aanspreek.

Op advies van Peter praat ik over dat plan met een van zijn partners. “Ik zie zoveel Westerlingen met mooie plannen hier in China”, zegt Peter. “Ze lopen alleen bijna allemaal vast in regelgeving en ander gedoe met de overheid, met het vinden van goed personeel, het vinden van fatsoenlijke huisvesting tegen fatsoenlijke prijzen. Voor je het weet besteed je 90 procent van je tijd aan dergelijke dingen en krijgen het product en de marketing ervan onvoldoende aandacht.”

Veel initiatieven mislukken derhalve. Ik herken het punt precies van ons hotelproject van vorig jaar en besluit Peters advies op te volgen.

Aansluiting

Zijn idee om dat probleem te voorkomen is om aansluiting te zoeken bij zijn partner. Iemand die al een restaurantinfrastructuur heeft in meerdere zogenaamde 'Tier-2 steden' zoals Chengdu en Chongqing. Precies het gebied waar ik de markt zie voor een keten van bakkerijen met goede Westerse produkten als uitgangspunt.

Vergunningen, HR afdeling, trainingscentrum voor personeel, overheidsrelaties, centrale keuken, het is er allemaal al. Plus een flink aantal goed draaiende restaurants.

Vandaar dat ik de afgelopen dagen weer in Chengdu ben geweest. Waar we hebben afgesproken in welke structuur we verder gaan en, nog belangrijker, wat de volgende stappen zijn: een gedetailleerde business planning maken en investeerders zoeken. Als dit project doorgaat, verhuis ik een tijdje naar Chengdu.

Nuhi Bunyak is ondernemer en essayist in het zuiden van China. Zijn bedrijf South China Management Solutions participeert in de horeca en adviseert Chinese en Westerse ondernemingen. Hij is bereikbaar op nuhibunyak@gmail.com