AMSTERDAM - De Amerikaanse miljardair Paul Allen is van plan om meer dan 200 miljoen dollar (153 miljoen euro) te investeren in de bouw van 's werelds grootste vliegtuig. Het lanceervoertuig moet satellieten en later ook mensen de ruimte in gaan brengen.

De medeoprichter van Microsoft maakte woensdag (lokale tijd) de naam van een nieuw commercieel ruimtebedrijf bekend, Stratolaunch. Met behulp van oude onderdelen van Boeing 747's en nieuwe raketten hoopt het bedrijf "een revolutie" teweeg te brengen in de commerciële ruimtevaart.

In 2004 financierde Allen (58) al het ruimtevaartproject SpaceShipOne. Dezelfde ingenieur die dat toestel ontwierp, Burt Rutan, stort zich ditmaal op het ontwerpen van een vliegtuig met een spanwijdte van 117 meter, ruim 36 meter meer dan de Airbus A380, momenteel het grootste vliegtuig.

Een ander belangrijk onderdeel van het project is een meertrapsraket, afkomstig van het bedrijf van ruimtevaartondernemer Elon Musk (Space Exploration Technologies). Het vliegtuig stijgt tot ruim negen kilometer en lanceert vervolgens zijn raket.

stratolaunch
Het toestel kantelt op negen kilometer hoogte om de raket beter te kunnen lanceren

"We staan aan de vooravond van een radicale verandering in de ruimtelanceringindustrie", aldus Allen in een persbericht. Het gebruik van lanceervliegtuigen maakt lanceringen meer een kwestie van "routine", en minder afhankelijk van weersomstandigheden, tijdstippen of een bepaalde locatie. Over vijf jaar zouden de eerste testvluchten gehouden kunnen worden, aldus het bedrijf.

De ruimtevaartindustrie is volop in beweging. Terwijl dit jaar de Spaceshuttle zijn laatste vlucht maakte, haalde miljardair Richard Branson driehonderd klanten binnen voor zijn ruimteproject Virgin Galactic. Jeff Bezos, oprichter van de internetwinkel Amazon.com, investeert al enige jaren in zijn ruimtebedrijf Blue Origin.

De officiële introductievideo van Stratolaunch: