Samen met een Amerikaan van Koreaanse afkomst bestorm ik binnenkort de markt van versnellingsbakken voor oudere, Amerikaanse auto's met grote V8-motoren zoals bijvoorbeeld de Chevrolet Camaro.

Ik leer Mike Suh kennen wanneer ik de McDonald's in Kunming inloop. Het is mijn eerste dag in China, ruim anderhalf jaar geleden en ik ben zenuwachtig ten aanzien van wat ik wel en niet kan eten. Ik heb de horrorverhalen over de hygiëne in lokale restaurants gehoord, ik heb honger en geen zin in diarree de dag erna. Dus naar de Mac.

Wanneer ik mijn kostje bij elkaar heb gescharreld door op het menu de items van keuze aan te wijzen – ik spreek geen Chinees en de baliemevrouw geen Engels – zoek ik een plekje en zie een Chinees uitziende meneer met twee eveneens Chinees uitziende mevrouwen aan een tafeltje zitten. Ze spreken Engels. Ik vraag of ik er bij mag komen zitten. Dat mag.

Afkomst

We babbelen wat heen en weer en het gesprek komt uit op afkomst. Mike komt uit Korea, maar heeft jarenlang in de Verenigde Staten gewoond. De twee mevrouwen zijn Chinees en werken voor hem. Wanneer ik hem vertel dat ik wortels op de Balkan heb, vertelt hij geanimeerd over de tijd dat hij daar aluminium kocht en verkocht. Hij vraagt me of ik na het eten zin heb om op zijn kantoor om de hoek wat foto's te bekijken. Ik stem toe.

In het kantoor liggen auto-onderdelen verspreid over de vloer. Ik herken ze als onderdelen van versnellingsbakken. Hij vergeet de foto's van de Balkan wanneer hij merkt dat ik dat snap. En begint te vertellen over hoe versnellingsbakken volgens hem de achilleshiel van auto's zijn – ze gaan steeds stuk – en over hoe hij dat probleem gaat oplossen.

Ik raak geïnteresseerd omdat mijn broer in dezelfde handel zit. Ik zie de sterktes van zijn ontwerp en we spreken af de volgende dag door te praten.

Transmissiesystemen

De dag erna worden de vier dagen erna. Aan het einde daarvan ben ik een halve specialist in transmissiesystemen. Althans in de conceptuele haken en ogen en de marketing ervan. Mike heeft me de concurrentie laten zien. En me ervan overtuigd dat zijn produkten beter zijn.

Hij biedt me de verkooprechten voor Europa en het Midden-Oosten aan. “Graag!” zeg ik tegen hem.

Ik had geen enkel plan om ooit de auto-onderdelenhandel in te gaan. Dit ziet er echter uit als een mooie kans. Een nichemarkt, geen investeringen behalve wat tijd, met de mogelijkheid van een interessante return. We zijn nu, anderhalf jaar later, bijna zo ver dat we de markt ermee op kunnen. Ik ben benieuwd.

Nuhi Bunyak is ondernemer en essayist in het zuiden van China. Zijn bedrijf South China Management Solutions participeert in de horeca en adviseert Chinese en Westerse ondernemingen. Hij is bereikbaar op nuhibunyak@gmail.com