UTRECHT - Het Space Fence-project van de U.S. Air Force gaat een nieuwe fase in. Volgend jaar moet een contract tot productie af zijn voor een systeem dat afval in de ruimte kan opsporen en volgen.

Waar eerder drie bedrijven samenwerkten, zijn er nog twee bedrijven over die het systeem gaan ontwikkelen. Lockheed Martin en Raytheon krijgen elk 107 miljoen dollar om de techniek te verbeteren.

Space Fence gaat uiteindelijk het Air Force Space Surveillance System vervangen, wat al actief is sinds 1960. Radars met een hogere frequentie moeten kleinere stukken ruimte-afval kunnen opsporen. De radars worden op strategische plaatsen in de wereld geïnstalleerd. In 2015 moet het systeem operationeel zijn.

Botsingen

In de ruimte vinden regelmatig botsingen tussen objecten plaats, zo ook tussen satellieten. In februari 2009 botsten twee satellieten op elkaar. De botsing zorgde voor meer dan achthonderd losse projectielen. Voor de veiligheid van andere satellieten is het systeem dus van belang. In de baan om de aarde zweven op dit moment zo'n paar honderdduizend stukken afval.

Waar Amerika de zwevende stukken afval analyseert, willen Rusland en Japan de ruimte daadwerkelijk schoon houden. Het Russische bedrijf Energia stopte al eerder twee miljard dollar in een "pod" die ruimte-afval moet onderscheppen. Eerder deze week werd bekend dat Japan met een soort grote visnetten afval wil opvangen en het richting de atmosfeer stuurt, waar het afval zal verbranden.