AMSTERDAM - Estland gaat zaterdag als eerste voormalige Sovjet-republiek aan de euro. De kleine Baltische staat treedt per 1 januari 2011 officieel toe tot de eurozone en wordt het zeventiende land dat de gezamenlijke Europese munt gaat gebruiken. De toetreding van Estland is een symbolische stimulans voor de munteenheid.

De overgang van de Estlandse kroon naar de euro komt op een moment dat de gemeenschappelijke Europese munt in zwaar weer verkeert. Twee lidstaten -Ierland en Griekenland- moesten noodleningen krijgen om te voorkomen dat ze bankroet gingen.

Velen zien de toetreding van Estland als een vooral symbolische stap. De waarde van de economie van het 1,3 miljoen inwoners tellende land valt namelijk in het niet bij de totale waarde van de economie van de Europese Unie.

Voorzitter van de Europese Commissie Jose Manuel Barroso verwelkomde Estland tot de monetaire unie en voorspelde dat de euro het dagelijks leven in het land gaat verbeteren.

Sterk signaal

"De toetreding van Estland betekent dat meer dan 330 miljoen Europeanen eurobiljetten en -munten in hun zakken dragen. Het is een sterk signaal van de aantrekkelijkheid en stabiliteit die de euro lidstaten van de Europese Unie kan geven", aldus Barroso.

Het Estlandse ministerie van financiën zei dat de banken en de it-systemen in het land helemaal klaar zijn voor de overgang naar de euro. Honderden geldautomaten zijn al voorzien van eurobiljetten.

Berovingen

Banken en postkantoren blijven dit weekend open om zo de overgang te vergemakkelijken. De politie heeft de bevolking wel opgeroepen niet direct grote hoeveelheden geld op te nemen, vanwege het risico op berovingen.

Estland is na Slovenië en Slowakije het derde Oost-Europese land dat overgaat op de euro. Zeven andere landen in de regio -Polen, Roemenië, Hongarije, Tsjechië, Bulgarije, Litouwen en Letland- moeten in de toekomst eveneens de euro gaan gebruiken. Er is echter geen deadline voor de invoering vastgesteld.