AMSTERDAM - Doordat voedings- en consumptiegoederenbedrijven worden geconfronteerd met moeilijkheden bij het verkrijgen van het belangrijke ingrediënt palmolie zonder schade te berokkenen aan het milieu, zet Unilever in op een veelbelovend low-life alternatief: algen.

Unilever, dat afhankelijk is van palmolie voor de productie van onder meer Dove zeep, Vaseline lotion en Magnum ijs, zal naar verwachting woensdag aankondigen dat het bedrijf een investering van vele miljoenen dollars heeft gedaan in Solazyme Inc, een bedrijf uit San Francisco dat algenolie oogst, een vloeistof die palmolie kan vervangen in voedingsmiddelen, zeep en lotions en kan dienen als brandstof voor vliegtuigmotoren.

De investering van Unilever is het gevolg van de toenemende druk van milieuactivisten om het gebruik van palmolie te beteugelen, aangezien het oogsten van palmolie heeft bijgedragen aan de ontbossing in Indonesië en Maleisië, waardoor schade is toegebracht aan de leefomgeving van orang-oetans.

Imago

Door het gebruik van algenolie in lotions en voedingsmiddelen kunnen levensmiddelenbedrijven hun 'groene imago' opkrikken en hun blootstelling aan de volatiele markten voor grondstoffen verminderen. Algenolie kan worden gemaakt zonder bij te dragen aan ontbossing.

Algenolie zal waarschijnlijk niet op korte termijn natuurlijke oliën geheel kunnen vervangen. De primaire vraag is of algenolie geproduceerd kan worden in voldoende hoeveelheden tegen een concurrerende kostprijs. En algenolieproducten zullen eerst getest moeten worden, voordat bedrijven de producten op de planken kunnen zetten.

Unilever heeft maanden besteed aan het succesvol uitproberen van Solazyme's algenolie in zeep en lotions, maar zegt dat het nog altijd drie tot zeven jaar zal duren voordat het bedrijf algenolie als ingredient kan uitrollen. Unilever is er echter van overtuigd dat Solazyme de olie kan produceren op de juiste schaal en tegen de juiste prijs.

Capaciteit

Over het exacte bedrag dat Unilever heeft geinvesteerd in Solazyme willen de bedrijven geen uitspraken doen. "Dit is niet alleen een niche-toepassing", zegt Phil Giesler, directeur innovatie bij een onderdeel van Unilever dat investeert in nieuwe technologieën. "Dit is iets waarvan wij geloven dat het een enorme capaciteit heeft."

Solazyme, opgericht in 2003, is een van de verschillende biotechnologiebedrijven die met behulp van algen olie produceert. Unilever's investering in Solazyme is voor een deel bedoeld om te helpen incidenten te voorkomen als in 2008, toen activisten verkleed als orang-oetans het hoofkantoor van Unilever in Londen beklommen om aandacht te vragen voor de vernietiging van het regenwoud.

Nestle sa, waar palmolie onder meer gebruikt wordt bij de productie van Kit Kat, heeft met soortgelijke protesten te maken gehad. Greenpeace heeft onder andere een belangrijke Indonesische leverancier van palmolie aan Nestle, Unilever en Kraft Foods inc, bekritiseerd.

Beleid

Nestle, Unilever en Kraft maken sindsdien geen gebruik meer van deze leverancier. Nestle kondigde dit jaar een "nul ontbossing"-beleid aan, met richtlijnen die ervoor moeten zorgen dat de producten geen ontbossing veroorzaken. Nestle wil geen commentaar geven op de vraag of het bedrijf ook algenolie test als alternatief voor palmolie.

Kraft zegt dat het op zoek is naar alternatieven voor palmolie, maar dat het nog te vroeg is om specifieke uitspraken te doen.

Procter & Gamble co zegt op dit moment niet te denken aan algenolie als alternatief voor palmolie. 's Werelds grootste afnemer van palmolie, Unilever, neemt naar eigen zeggen zo'n 3procent tot 4procent van de wereldmarkt af.

Groene initiatieven

Paul Polman, die vorig jaar bestuursvoorzitter werd van Unilever, heeft groene initiatieven aangemoedigd, met als doel de omzet te verdubbelen en de impact op het milieu te verminderen. Het gebruik van algenolie in consumptiegoederen wordt overschaduwd door het gebruik ervan als een mogelijke alternatieve brandstofbron.

Oliemaatschappij Chevron corp heeft ook geïnvesteerd in Solazyme. En Exxon Mobil corp kondigde vorig jaar een algenprogramma aan van $600 miljoen met Synthetic Genomics inc.

Hoewel Solazyme algenbrandstof levert aan de Amerikaanse marine voor testen, is het bedrijf net zo geïnteresseerd in producten als ijs en lotions. "We hebben allerlei soorten levensmiddelenproducten gemaakt," zegt mede-oprichter Jonathan Wolfson, Solazyme's CEO. "En ze werken en smaken goed."

Volgens Wolfson is de olie die is getest in de consumentenproducten niet genetisch gemodificeerd, maar hij hoopt dat de vrees van consumenten rond genetische modificatie zal verminderen.