SHANGHAI - Een rechtbank in Shanghai heeft maandag vier werknemers van het Brits-Australische mijnbouwbedrijf Rio Tinto veroordeeld tot gevangenisstraffen van zeven tot veertien jaar.

De werknemers, onder wie een Australiër, zijn schuldig bevonden aan omkopingspraktijken en het stelen van handelsgeheimen.

De vier werden vorig jaar juli opgepakt. Op dat moment voerde Rio Tinto moeizame onderhandelingen over de levering van ijzererts aan China. De zaak leidde tot grote diplomatieke spanningen tussen Australië en China.

Aantekeningen

De werknemers van Rio Tinto zijn onder meer schuldig bevonden aan het stelen van de aantekeningen van een bijeenkomst van de China Iron and Steel Association en informatie over de productie van de Chinese staalgigant Shougang, aldus de rechtbank.

Door de veroordeling zijn details over de beschuldigingen voor het eerst naar buiten gekomen. De Australiër Stern Hu is veroordeeld tot tien jaar gevangenisstraf. Hij gaf leiding aan het kantoor van Rio Tinto in Shanghai. Hij zou bijna 6,5 miljoen yuan (700.000 euro) aan steekpenningen in zijn zak hebben gestoken.

Rio Tinto wilde vooralsnog geen commentaar geven. Het is nog onduidelijk of de vier in hoger beroep gaan.