DETROIT - 'Groene' auto's staan volgende week centraal op de North American International Auto Show (NAIAS) in Detroit.

De eerste Amerikaanse autotentoonstelling van het jaar heeft vooral primeurs op het gebied van compacte, zuinige auto's. Daarmee willen de grote autoproducenten laten zien dat zij het verleden achter zich hebben gelaten en met een radicale koerswijziging het nieuwe decennium ingaan.

Dat de show dit jaar groener is dan ooit, wordt onderstreept door 'Electric Avenue', een complete beurshal waar uitsluitend elektrisch aangedreven auto's worden getoond. Het Italiaanse Fiat toont een elektrisch aangedreven versie van zijn kleintje (de 500) aan het Amerikaanse publiek. BMW showt zijn Concept ActiveE, een elektrische variant van de compacte 1 Serie.

Hybride
Behalve de talloze elektrisch aangedreven auto's zullen de fabrikanten, waaronder het Amerikaanse Ford en General Motors, ook diverse nieuwe modellen met hybride aandrijving (brandstofmotor plus elektromotor) presenteren. Toyota onthult naar verluidt een conceptauto van een compacte budgethybride, die kleiner is dan de succesvolle Prius.

Vrijwel alle grote automakers werken al tijden koortsachtig aan de ontwikkeling van hybrides en elektrische auto's. Dit proces kwam het afgelopen jaar in een stroomversnelling door de economische crisis en de vraag naar kleinere, zuinige auto's.

Rode cijfers
Tegelijkertijd stortte de verkoop van grote luxeauto's en benzineslurpende SUV's volledig in elkaar. Daardoor belandde de auto-industrie diep in de rode cijfers. Het gevolg was dat veel van de autobouwers massaal banen schrapten en de productie drastisch moesten inkrimpen.

Bedrijven als General Motors, Chrysler, Peugeot Citroën en Renault waren genoodzaakt om bij de staat aan te kloppen voor financiële steun om te kunnen blijven draaien.

Jaar
''We hebben een zeer beweeglijk en uitdagend jaar achter de rug. We hadden te maken met een economische crisis, faillissementen, staatssteunoperaties en merken die werden opgeheven. Dat resulteerde allemaal in een enorme ommezwaai van de vraag, van de ene op de andere maand'', aldus Fordbestuurder Ken Czubay.

NAIAS is een van de belangrijkste shows voor de autobranche en een van de grootste mediaspektakels in de Verenigde Staten. Vorig jaar kwamen er 6500 journalisten uit vijftig landen en ruim 650.000 bezoekers op af.

Detroit
Detroit, bekend als de 'Motor City' en thuisbasis van de 'Big Three' (GM, Ford en Chrysler), krijgt wel steeds meer concurrentie van grote shows in opkomende Aziatische landen. Ter illustratie: de Delhi Auto Expo in India, die deze week van start ging, trekt naar verwachting zo'n 2 miljoen bezoekers, drie keer zo veel dus vergeleken met de opkomst in Detroit vorig jaar.

Desondanks zijn de Amerikanen optimistisch. ''Vooruitkijkend zien we 2010 als een jaar waarin de economie een bescheiden groei zal laten zien en de verkopen in de auto-industrie zullen herstellen. Onze voortreffelijke nieuwe producten zullen de verkopen een extra impuls geven'', zegt Susan Docherty van General Motors.

De autoshow van Detroit is voor het publiek geopend van 16 tot en met 24 januari.