AMSTERDAM - Landbouwminister Gerda Verburg heeft 25 miljoen euro toegekend aan het project Towards Biosolar Cells, een samenwerkingsverband van Nederlandse kennisinstellingen om de kracht van fotosynthese te beteugelen.

Over vijf jaar moet Nederland grote stappen hebben gezet in het onderzoek naar kunstmatige bladeren, bacteriën die licht omzetten in brandstof en planten die misschien wel tien keer harder groeien dan normaal. Zo meldt Kennislink.nl.

Planten staan al een tijdje in de schijnwerpers als energieleveranciers van de toekomst. We gooien ze in energiecentrales om huizen en water te verwarmen, of gebruiken de biomassa als opstapje naar bio-ethanol voor in de benzinetank.

Verbouwen
In landen met veel onbenutte open ruimte, zoals Brazilië en de VS, staan hectares vol grassen, koolzaad en maïs. Daar verbouwt de boer niet alleen planten voor voedsel en veevoer, maar ook voor energie.

Helaas heeft de Nederlandse boer niet dezelfde luxe. Bijna elke vierkante kilometer landbouwgrond in Nederland is gereserveerd voor voedselproductie.

Fotosynthese
Fotosynthese is het biochemische proces waarmee groene planten en micro-organismen licht omzetten in energie. Helaas doen planten dit met een efficiëntie van slechts één tot twee procent. Het nieuwe onderzoeksprogramma Towards Biosolar Cells richt zich op het toepassen en het verbeteren van de fotosynthese.

Aan het onderzoeksprogramma Towards Biosolar Cells werken naast de zes universiteiten dertig bedrijven, drie instituten, een hbo-instelling en NWO mee. Het doel is drieledig:

Efficiëntie
Het verhogen van de efficiëntie van de fotosynthese in planten. Zo groeien er binnen kortere tijd meer of grotere planten, die we vaker kunnen oogsten voor energie, voedsel en veevoer.

Het gebruiken van het fotosynthetische proces van micro-organismen om direct brandstof te produceren. Onderzoekers denken bijvoorbeeld aan algen die butanol maken, wat we weer kunnen gebruiken als brandstof voor de motor.

Kunstbladeren
Het bouwen van kunstmatige bladeren. De ‘bladeren’ zitten vol met microreactoren. Zonlicht drijft de microreactoren aan, die op hun beurt water omzetten in puur waterstof of synthesegas, een mengsel van waterstof en koolmonoxide uit CO2.

De waterstof en het ‘syngas’ kunnen we milieuvriendelijk verstoken. Syngas is bovendien een belangrijke grondstof voor de chemische industrie.

Amerika
Fotosynthese gaat de komende jaren een grote sprong voorwaarts maken. En niet alleen in Nederland. Ook de Amerikaanse president Barack Obama noemde fotosynthese als expliciet voorbeeld voor een impulsprogramma voor duurzame energie.

Toch heeft Nederland volgens De Groot niet alleen de beste kennis, maar ook de beste reden om vol in te zetten op fotosynthese via algen en kunstbladeren.De Groot: “In Amerika kunnen ze de hele staat Wyoming volplanten met niks anders dan switchgrass wat ze gebruiken voor energie; hier in Nederland is dat ondenkbaar."

"De kunstbladeren zijn bijvoorbeeld geen perfecte vervanging voor de Veluwe. Mensen willen immers hun zondagmiddagwandeling maken onder groene bladeren. In plaats daarvan zoeken we een oppervlak dat we al benutten. Voor de bladeren denken we ver in de toekomst aan de autoweg. Hier storen kunstmatige bladeren niemand.”