PEKING - Vier werknemers van het Brits-Australische mijnbouwconcern Rio Tinto zijn in China gearresteerd op verdenking van spionage. Zij worden ervan verdacht Chinese staatsgeheimen te hebben gestolen. Dat meldde het Chinese staatspersbureau Xinhua donderdag.

De arrestaties zijn pikant, omdat Rio Tinto moeizame gesprekken voert over de levering van ijzererts aan China. Vorige maand wees de mijnbouwer bovendien een aanbod van het Chinese staatsmetaalbedrijf Chinalco af om 19,5 miljard dollar te investeren in het bedrijf. Rio Tinto koos ervoor om geld op te halen via een claimemissie. Chinalco heeft nog wel een belang van 9 procent in Rio Tinto.

Onder de verdachten bevindt zich de algemeen directeur van Rio Tinto in Shanghai, Stern Hu. Hij beschikt naast de Chinese ook over de Australische nationaliteit. Australië heeft inmiddels de Chinese ambassadeur ontboden.

Rio Tinto verklaarde donderdag in de zaak te worden geadviseerd door de Australische regering. Het concern zei verrast te zijn door de beschuldigingen.