ROTTERDAM - Was- en voedingsmiddelenconcern Unilever wil hogere volumes halen. Met name in West-Europa verkoopt Unilever minder producten en dat moet veranderen. De pas aangetreden topman Paul Polman zegt acties te hebben genomen om al in het tweede kwartaal hogere volumes te boeken.

Unilever zal in het lopende tweede kwartaal het tempo van innovaties opvoeren en meer ondersteuning geven aan de merken. Dit laatste moet resulteren in de hogere volumes, maar zal wel de brutowinstmarge drukken door hogere uitgaven aan advertenties. De winstmarge staat ook onder druk van de nog steeds hoge grondstofprijzen.

Donderdag presenteerde het Brits-Nederlandse concern, bekend van merken als Knorr, Unox en Ola, de eerste kwartaalcijfers. Unilever spreekt van "een solide start van 2009".

Omzet
Het concern behaalde een 1 procent lagere omzet dan een jaar eerder van 9,51 miljard euro. De onderliggende omzetgroei - de verkopen tegen constante wisselkoersen en exclusief aan- en verkopen van onderdelen - bedroeg 4,8 procent. Dit was te danken aan prijsverhogingen, want de verkopen daalden met 1,8 procent.

De resultaten lagen "redelijk" in lijn met de verwachting van analisten. "Het valt niet tegen", aldus handelaar André Sirks van Theodoor Gilissen. "De markt heeft al zulke dreunen gehad, als iets conform verwachting is wordt dit als heel goed geïnterpreteerd." Het aandeel stond dan ook bovenaan de hoofdgraadmeter in Amsterdam met een koerswinst van ruim 8 procent.

Een concrete prognose voor het hele jaar gaf Unilever zoals verwacht niet. Het concern wil zich niet langer vastpinnen op financiële doelstellingen. "Dat hebben we niet nodig", aldus Polman. Op de lange termijn, meent Polman, moet een bedrijf als Unilever 1 tot 2 procent beter presteren dan de markt. "Alle elementen zijn daarvoor aanwezig. We zijn bezig om van een goed bedrijf een geweldig bedrijf te maken."

West-Europa
Met name in West-Europa heeft Unilever last van consumenten die de veelal duurdere Unilever-producten omruilen voor goedkopere (huismerk-)artikelen. De resultaten in deze regio werden door analisten dan ook als "erg zwak" bestempeld.

"De opkomende markten moeten het wel helemaal doen voor Unilever", aldus analist Richard Withagen van SNS Securities. Maar ook daar daalden de volumes licht. Deze ontwikkeling kon echter gecompenseerd worden door flink hogere prijzen.