LONDEN - De ontmanteling van de roemrijke Britse warenhuisketen Woolworths is begonnen. Zaterdag sloten ongeveer tweehonderd vestigingen van het noodlijdende bedrijf definitief hun deuren. De komende negen dagen volgen de overige zeshonderd.

Woolworths, dat in 1909 in Liverpool zijn eerste vestiging opende, vroeg eind november uitstel van betaling aan. Het bedrijf was daartoe genoodzaakt door teruglopende consumentenbestedingen en een hoge schuldenlast. Woolworths werd daarmee een van de voornaamste symbolen van de kredietcrisis en de economische neergang in Groot-Brittannië.

Mogelijk keert Woolworths in het straatbeeld terug. Bewindvoerders praten met verschillende partijen over een doorstart, maar dan wel in afgeslankte vorm. Om voorraden op te maken, zijn de afgelopen weken vijftig miljoen extra artikelen in de schappen gezet.