TOKIO - De grote bazen van Honda droomden de afgelopen jaren van wereldtitels in de Formule 1. Topman Takeo Fukui maakte vrijdag echter bekend dat het gerenommeerde automerk komend seizoen niet meer actief is binnen de koningsklasse van de autosport.

De teruglopende verkoop van auto's als gevolg van de wereldwijde financiële crisis heeft de Japanners echter doen besluiten zich terug te trekken uit de Formule 1. Honda hoopt het team nog voor de start van het nieuwe seizoen, eind maart in Australië, te kunnen verkopen.

Honda steekt jaarlijks naar schatting 500 miljoen dollar (392 miljoen euro) in het eigen Formule 1-team. "We hebben deze moeilijke beslissing genomen met het oog op de verslechterende omstandigheden in de auto-industrie", verklaarde Fukui op een persconferentie in Tokio.

Topteams
Honda spaarde de afgelopen jaren kosten noch moeite om een succesvolle aanval te doen op de topteams in de Formule 1. De honderden miljoenen die de Japanners de afgelopen jaren in het autosportteam pompten leverden slechts één zege op, twee jaar geleden op de Hungaroring van de Brit Jenson Button.

De Japanners maakten in 1964 hun entree in de Formule 1. Een jaar later is de eerste zege een feit. De Amerikaanse coureur Richie Ginther bezorgt Honda al na elf races bij de Grote Prijs van Mexico een historische overwinning. John Surtees laat het Japanse team in 1967 opnieuw juichen bij de GP van Italië.

Honda moet vervolgens 39 jaar wachten op de volgende zege, mede omdat het zich eind jaren zestig terugtrekt als formule 1-team. Het Japanse merk blijft wel tot 1993 als motorleverancier betrokken bij de hoogste autosportklasse en boekt grote successen met Williams en McLaren. De legendarische Braziliaan Ayrton Senna behaalt zijn drie wereldtitels met een door Honda aangedreven bolide.

Terugkeer
Met Jos Verstappen als testrijder bereidt Honda kort voor de eeuwwisseling een terugkeer met een eigen renstal in de Formule 1 voor. Na de tragische dood van technisch directeur Harvey Posthlewaithe in 1999 raakt dat project echter van de baan. Honda gaat wel weer motoren leveren, aan het nieuwe team British American Racing (BAR).

In navolging van de grote concurrent Toyota besluit Honda in 2006 alsnog met een eigen renstal te komen. Ondanks het enorme budget vallen de resultaten tegen. Button bezorgt de Japanners in het eerste jaar nog wel een poleposition (Australië) en de derde zege uit de historie (Hongarije), maar van een echte aanval op de topteams Ferrari en McLaren komt het niet. Afgelopen seizoen scoorden Button en teamgenoot Rubens Barrichello samen slechts veertien punten voor de Japanse renstal. Het roemruchte Japanse merk is vervallen tot een achterhoedeteam.

De topmannen van Honda weten genoeg. Hun droom op roem in de meest aansprekende autosportklasse is verworden tot een utopie. De huidige financiële omstandigheden geven het laatste zetje. Het Formule 1-team staat te koop.