AMSTERDAM - Door de scherpe daling van de olieprijs is het inflatiespook de afgelopen maanden in hoog tempo uit de Europese economie verdreven.

Waar in de zomer de inflatie nog als belangrijke bedreiging voor de wereldeconomie werd gezien, wordt nu vooral gewaarschuwd voor het gevaar van deflatie, een situatie waarin het prijspeil langere tijd daalt.

Europees statistisch bureau Eurostat meldde vrijdag dat de inflatie in de eurolanden in november is gedaald tot 2,1 procent. In juli werd door de explosief gestegen prijzen van olie en andere grondstoffen nog een recordniveau van 4 procent bereikt.

Koopkracht
"Op korte termijn is de daling van de inflatie vooral een goed teken", stelt Han de Jong, economisch onderzoeker bij ABN Amro. "Het verbetert onze koopkracht en het maakt het makkelijker voor de centrale bank om een rentebesluit te nemen. Als de prijsdalingen over een breed front ontstaan wordt het echter minder."

Dalende prijzen klinken wellicht niet als een probleem, toch brengen ze op langere termijn grote risico's met zich mee voor de arbeidsmarkt, de loonontwikkeling en de groei van de economie. "Als mensen het idee hebben dat artikelen steeds goedkoper worden, dan gaan ze hun bestedingen uitstellen, dat vertraagt de economie", aldus macro-econoom Allard Bruinshoofd van de Rabobank.

Bruinshoofd schat de kans op deflatie in Europa echter niet groot in. "De afname van de inflatie is vooral het gevolg van de daling van de olieprijs. De kerninflatie, dat is de inflatie zonder de prijsschommelingen van energie en voedsel, beweegt veel minder. Dankzij de goedkopere olie zullen we tot zeker medio volgend jaar een lage inflatie zien."

Hard
ABN Amro-econoom De Jong houdt liever een slag om de arm. "Het gaat wel heel hard, dit inflatiepeil was eigenlijk pas voor volgend jaar voorspeld. Tegelijkertijd valt de economische groei zo hard terug dat er heel veel overcapaciteit ontstaat. Daardoor neemt de kans dat er op lange termijn deflatie ontstaat steeds verder toe. Ik schat de kans dat we werkelijk met deflatie te maken krijgen op 15 tot 20 procent."

Nu de inflatiedruk van de ketel is, wordt in ieder geval verwacht dat de ECB de rente volgende week verder zal verlagen om de in een recessie verkerende economie van de eurozone aan te jagen. Tot vorige maand zag de centrale bank nog af van renteverlagingen uit angst dat die de inflatie verder omhoog zouden stuwen.

"Wij verwachten dat er in december 75 tot 100 basispunten van de rente afgaan, gevolgd door nog meer verlagingen volgend jaar. Halverwege volgend jaar zal de rente lager dan 1 procent zijn" voorspelde Citigroup-econoom Jürgen Michels. Sinds begin november staat het belangrijkste rentetarief van de ECB op 3,25 procent.