BRUSSEL - Twee Poolse scheepswerven moeten hun overheid zo'n 1,7 miljard euro staatssteun terugbetalen, zo heeft EU-commissaris Neelie Kroes (Concurrentie) donderdag besloten. Het geld mag komen uit de verkoop van de grote werven in Gdynia en Szczecin.

De Poolse overheidssteun was bedoeld om de werven op te knappen en te verkopen, maar dat gebeurde niet. Het geld werd gebruikt voor alledaagse activiteiten. Kroes vindt de subsidie daarom "buitensporig concurrentieverstorend" voor de werven in bijvoorbeeld Duitsland en Italië.

Kroes zegt dat het besluit "een van de moeilijkste besluiten uit de geschiedenis van de Europese Commissie" was. De zaak ligt zeer gevoelig in Polen.

Polen
De Poolse regering en vakbonden hebben meermalen geprobeerd Kroes op andere gedachten te brengen. Kroes gaf Polen daarop dit voorjaar nog een laatste kans. Het is met vier jaar een van de langstlopende geschillen op het vakgebied van commissaris Kroes.

Kroes verwacht dat de verkoop van de twee werven ertoe zal leiden dat de werkgelegenheid van het personeel voor een niet onaanzienlijk deel behouden blijft. Ze denkt dat het aantal banen uiteindelijk zelfs hoger kan uitvallen dan het geval was geweest bij een eerder reddingsplan van de Poolse regering.

Kroes
De bedrijven die de werven overnemen, kunnen "met een schone lei beginnen", zei Kroes.

Volgens de Nederlandse eurocommissaris komt nu een einde aan de onzekerheid die de werknemers van de Poolse werven jarenlang "als een zwaard van Damocles" boven het hoofd heeft gehangen. Zij gaat binnenkort naar Polen om haar besluit zelf toe te lichten.

Banken
Kroes legde tijdens een persconferentie uit dat de situatie van de Poolse scheepswerven niet te vergelijken is met die van banken in een aantal EU-lidstaten die de afgelopen tijd staatssteun hebben ontvangen. Het in de steek laten van die banken zou catastrofale gevolgen hebben gehad voor de financiële sector en de economie, onderstreepte zij.