LOS ANGELES - Windows Azure is het nieuwe toverwoord voor Microsoft. Waar tot op heden software altijd op eigen pc's of servers geïnstalleerd werd, is dat in 2009 voorgoed voorbij. Dat voorspelt Microsoft althans.

Met Azure meent de softwaregigant met 'cloud computing' het wiel opnieuw te hebben uitgevonden. "Cloud computing zet voor de komende vijftig jaar de trend." Met deze profetische woorden dook directeur software-architectuur Ray Ozzie de diepte in.

"Windows Azure wordt daarin hét besturingssysteem", vertelde hij de duizenden programmeurs die op de PDC 2008 conferentie in het Amerikaanse Los Angeles waren afgekomen. Het grote verschil met eerdere besturingssystemen als Windows Vista en Server 2008: Azure draait volledig op mainframe-systemen van Microsoft.

Cloud Computing
Cloud computing is een recept voor de exploitatie van softwareoplossingen dat eerder succesvol werd aangewend door grote internetbedrijven als Amazon en Google. Het idee achter de technologie is dat software niet meer op machines in het bedrijf geïnstalleerd wordt, maar volledig op servers van de aanbieder (bij Azure Microsoft) draait.

Voor bedrijf scheelt het in de kosten, grote datacenters en legers aan systeembeheerders zijn immers niet meer nodig, maar ook ontwikkelaars van software moeten op deze manier efficiënter kunnen werken. Volgens Microsoft vervalt namelijk de noodzaak om bijvoorbeeld met verschillende hardware rekening te houden of patches te installeren die het systeem up-to-date houden.

Betalen voor wat gebruikt wordt
Azure komt volledig op servers van Microsoft te draaien. Bedrijven kunnen een abonnement nemen worden gefactureerd naar de mate van gebruik van de dienst. Met zaken als processorkracht, harddisk-capaciteit of het maken van backups hoeft geen rekening meer worden gehouden. Windows Azure maakt altijd backups van de data op meerdere computers in de laatste versie, waardoor het bedrijf claimt dat dataverlies straks tot het verleden zal behoren. Het Amerikaanse logistieke bedrijf RedPrairie is al overstag.

"Wij waren een van de eersten die van Azure gebruik konden maken en zijn erg enthousiast. Processen lopen nu een stuk sneller, efficiënter en de gebruiksinterface van Azure is voor iedereen gemakkelijk te beheren, zelfs voor een hoge pief als ik", grapte vice-president Shawn Davison.

Privacy blijft wel een punt
Naast tevreden 'early-adopters' zijn er op de PDC 2008 nog talloze sceptici aanwezig. Software-architect Egbert Algra van Philips Medical: "Net als andere ontwikkelaars is het privacy-aspect wel een issue. Vooral in sectoren als de zorg besteed je patiëntgegevens niet zomaar uit aan een derde partij." Microsoft-evangelist Steve Marx hoopt de ontwikkelaars die nog niet overtuigd alsnog over de streep te trekken.

"Ik kan verzekeren dat wij er alles aan gedaan hebben om het product Azure zo veilig mogelijk te maken. Wij hebben geen controle over de data, die blijft ten alle tijde bij de gebruiker." Microsoft Azure wordt in de loop van 2009 commercieel beschikbaar.

Een definitieve datum kan en wil het bedrijf niet geven, daarvoor wacht het eerst de ervaringen af die de bezoekers van de PDC-conferentie komende weken rapporteren. Microsoft heeft hen namelijk allen toegang tot Azure gegeven.