AMSTERDAM - Ruim dertig jaar lang werkte de huidige Amerikaanse minister van Financiën Henry Paulson bij zakenbank Golden Sachs. De financiële wereld die Paulson nu met zijn plan van de ondergang wil redden kent hij dus op zijn duimpje.

De stap van Wall Street naar Washington maakte Paulson pas twee jaar geleden, maar hij kwam al snel in het oog van de kredietstorm terecht.

De voormalige bankier en voorstander van het vrijemarktdenken is nu het gezicht dat met belastinggeld een radicaal overheidsingrijpen in de financiële sector voorstaat. "Ik haat het feit dat we het moeten doen. Maar dit is beter dan het alternatief", zei Paulson vorig week.

Bijstellen
De minister heeft de afgelopen maanden vaker zijn meningen moeten bijstellen. Vorig jaar augustus liet hij nog weten dat de problemen op de Amerikaanse hypotheekmarkt beperkt zouden blijven omdat de economie er beter voorstond dan ooit. In juli stelde Paulson de Amerikanen na de val van de bank Indymac gerust met de woorden "het is een veilig banksysteem, een gezond banksysteem en een zeer overzichtelijke situatie".

In augustus liet hij weten geen plannen te hebben hypotheekgiganten Freddie Mac en Fannie Mae van nieuw kapitaal te voorzien. Nog geen maand later werden de twee hypotheekverstrekkers in feite genationaliseerd.

Pragmatisme
Maar de 62-jarige Paulson is volgens vriend en vijand in Washington wel de juiste man op de juiste plaats ten tijde van de crisis. Hij wordt geprezen om zijn directe aanpak en zijn pragmatisme. "Mijn hele leven heb ik geleerd dat als er een groot probleem is, je dat direct moet aanpakken." Het zou volgens Paulson niets minder dan een ramp zijn als de regering nu niets zou doen.

Henry Paulson groeit op in het kleine Barrington in de staat Illinois in de buurt van Chicago. Hij studeert Engels in Dartmouth en behaalt zijn Master in Business Administration (MBA) aan de toonaangevende Harvard Business School. Tussen 1970 en 1974 werkt hij als lagere ambtenaar in Washington. Na het corruptieschandaal rond president Nixon stapt hij over naar Goldman Sachs.

Goldman Sachs
Twintig jaar later staat hij aan het roer van de zakenbank. In die positie brengt hij Goldman Sachs in mei 1999 naar de beurs, wat het bedrijf 3,6 miljard dollar oplevert. Paulson zelf boert ook goed bij zijn vorige werkgever. Volgens het Amerikaanse weekblad Time haalt Paulson in 2005 rond 38 miljoen dollar aan bonussen en premies op. Als de bankier bij zijn vertrek naar Washington zijn belang in Goldman Sachs verkoopt, levert hem dat een kleine 500 miljoen op.

Paulson wordt in de zomer van 2006 als minister beëdigd in een tijd dat de Amerikaanse economie er relatief goed voor staat. Een jaar later barst de hypotheek- en kredietcrisis los. De natuurliefhebber heeft sindsdien weinig tijd voor zijn hobby's: wandelen en vogels kijken.