AMSTERDAM - De economische depressie in de jaren dertig was een van de belangrijkste onderzoeksgebieden van Ben Bernanke tijdens zijn carrière als academicus.

Als voorzitter van de Federal Reserve, het stelsel van Amerikaanse centrale banken, moet Bernanke nu zelf een financiële crisis van mogelijk dezelfde grootte bestrijden.

Nog voor zijn benoeming bij de Fed verklaarde Bernanke zich een volgeling van de econoom Milton Friedman, die het toenmalige beleid van de Federal Reserve als oorzaak zag voor het uitgroeien van een recessie tot de 'Grote Depressie'. De Fed greep volgens Friedman te weinig en te laat in en liet de geldmarkten aan hun lot over.

Geleerd
De afgelopen maanden bleek dat Bernanke van de fouten van zijn voorgangers had geleerd. Vanaf het moment dat de hypotheek- en kredietcrisis zich manifesteerde, in de zomer van vorig jaar, maakte de Fed-voorzitter gebruik van de middelen die hem ter beschikking stonden om de markten te beïnvloeden. De Fed pompte geregeld miljarden dollars in de geldmarkten om de liquiditeit van financiële instellingen te vergroten en verlaagde verscheidene keren de rente om de economie te stimuleren.

Geboren in 1953 in de staat Georgia als zoon van een joodse winkelier, blinkt Bernanke uit op school en gaat economie studeren aan de prestigieuze Harvard University. Zijn doctoraat behaalt hij aan het Massachussetts Institute of Technology. Na zijn studie doceert Bernanke, getrouwd, twee kinderen, aan de Stanford Businesschool, de New York University en Princeton University.

Greenspan
Zijn academische carrière mondt uit in een benoeming in 2002 in het bestuur van de Federal Reserve in 2002. Begin 2006 volgt Bernanke Alan Greenspan op als voorzitter van de Fed. In tegenstelling tot Greenspan is Bernanke voorstander van een helder inflatiebeleid, waarbij de inflatiedoelstellingen openbaar worden gemaakt, net zoals dat in Europa gebeurt.

Ruim een jaar na zijn aanstelling zijn Bernankes mogelijkheden beperkt tot crisismanagement. Hij wordt geprezen om zijn ingrepen maar weet de kredietcrisis niet te temmen. Met minister Henry Paulson van Financiën stelt met Bernanke het plan op dat de Amerikaanse financiële sector van de ondergang moet redden en de kredietcrisis bij de wortel aanpakken.

Bescheiden overheid
Bernanke en Paulson keren zich met het plan volgens sommigen radicaal af van hun vroegere ideeën over een bescheiden overheid en weinig staatsinmenging in de economie. De Fed-voorzitter kan daar niet mee zitten.

"Er zijn geen atheïsten in de loopgraven en geen ideologen tijdens financiële crises" zou hij volgens media aan onwillige Congresleden in Washington hebben meegedeeld. Maar de Amerikaanse afgevaardigden bleken daar maandag anders over te denken en keurden het plan af.