AMSTERDAM - Zakenbank Merrill Lynch gaat onder druk van de Amerikaanse beurstoezichthouder voor 10 miljard dollar risicovolle obligaties terugkopen van zijn klanten. Meerdere andere grote banken worden ervan verdacht de beleggingen onterecht als veilig te hebben verkocht.

De Amerikaanse financiële toezichthouder Securities and Exchange Commission (SEC) is een onderzoek gestart na de handelswijze van banken sinds de markt voor deze obligaties, zogeheten 'auction rate securities', in februari van dit jaar instortte. Het stilvallen van de markt zou onvoldoende zijn gecommuniceerd naar klanten.

De affaire is een nieuwe domper in een financiële markt waar nog wordt geworsteld met de gevolgen van onbetrouwbare hypotheekobligaties. De totale schade kan bij Merrill Lynch oplopen tot 12 miljard dollar.

Crisis
"Onze cliënten zijn verstrikt geraakt in een financiële crisis zonder precedent", aldus topman John Thain in een verklaring. "We lossen dit nu op door de optie om beleggingen aan ons terug te verkopen." Het terugkopen begint in januari.

De Zwitserse bank UBS kan mogelijk een nog hogere schadepost tegemoet zien. De bank staat volgens ingewijden op het punt om een schikking te treffen met het Openbaar Ministerie in de VS. Donderdag trof Citigroup al een schikking, waarbij de bank heeft toegezegd voor ruim 7 miljard dollar aan onveilige obligaties te zullen terugkopen. Daarnaast betaalt Citigroup 100 miljoen dollar boete.

Crédit Suisse
Crédit Suisse is intussen aangeklaagd door het Frans-Italiaanse technologieconcern STMicroelectronics. De Zwitserse bank zou zonder toestemming 450 miljoen dollar hebben belegd in risicovolle obligaties.

In totaal onderzoekt de SEC nu twaalf beursgenoteerde financiële instellingen vanwege de handel in auction rate securities. "Wanneer een grote instelling materiële genoegdoening mogelijk maakt, volgt de rest al snel", zegt een analist tegenover persbureau Bloomberg.