AMSTERDAM - Het Belgisch-Nederlandse Fortis, dat zich dreigde te verslikken in de overname van ABN Amro, staat aan de vooravond van een lastige beslissing. Aandeelhouders eisen een extra vergadering.

Ze willen hierop de positie van het bestuur van de bankverzekeraar ter discussie stellen, inclusief die van Fortis' boegbeeld Maurice Lippens. De top van Fortis beslist naar verwachting vrijdag over het uitschrijven van een vergadering, die kan uitmonden in een bijltjesdag. Daar zit het concern niet op te wachten. Maar niet ingaan op de eis van de aandeelhouders kan Fortis ook schaden.

Fortis staat voor een dilemma, stelt financieel analist Ton Gietman van Petercam. "Als ze niet instemmen met de vergadering, dan blijven ze onder druk staan van de activistische aandeelhouders. Als ze wel akkoord gaan, dan lopen ze het risico dat bestuurders worden ontslagen."

ABN Amro
Fortis lijfde ABN Amro in samen met Royal Bank of Scotland en Banco Santander. Fortis betaalde 24 miljard euro voor de Nederlandse activiteiten van ABN Amro. De overname bleek wegens de kredietcrisis wat timing betreft niet goed uit te pakken. Het concern moest zijn toevlucht zoeken tot een noodingreep om financieel gezond te blijven. Het aandeel Fortis verloor hierdoor fors in waarde.

Bestuursvoorzitter Jean-Paul Votron stapte op. Dat is voor beleggers niet voldoende. Ze willen ook andere bestuursleden de maat nemen.

Communicatie
Tijdelijk topman Herman Verwilst erkende eerder dat de communicatie over de financiële positie van Fortis slechts is geweest. Hij zei er alles aan te willen doen om het vertrouwen van aandeelhouders en klanten terug te winnen. Maar voor een extra aandeelhoudersvergadering voelt hij niets, liet hij vorige week "op persoonlijke titel" weten.

Hoogleraar Arnoud Boot, deskundig op het terrein van goed ondernemersbestuur, begrijpt dat het voor Fortis niet prettig is om in de achteruitkijkspiegel te kijken. "Maar om vooruit te kunnen, zijn ze daartoe genoodzaakt. Als het bestuur zo bang is de aandeelhouders niet te kunnen overtuigen, is dat een zwaktebod. Het gaat natuurlijk over het opstappen van Lippens. Daar zit de angel."

Uitstel
Het zou hem niet verbazen als het bestuur van Fortis om uitstel vraagt. "Dat is niet zo'n gek idee. Daarmee krijgen ze de gelegenheid om orde op zaken te stellen. Verwilst heeft zich al gemanifesteerd. Het is belangrijk dat hij meer kan doen", aldus Boot.

De Vereniging van Effectenbezitters (VEB) laat zich echter niet afschepen. "Wij gaan ervan uit dat die vergadering er komt en dat er een vertrouwensstemming zal plaatsvinden", aldus woordvoerder Niels Lemmens. Mochten zaken toch anders lopen, dan overweegt de VEB juridische stappen.

Beleggers
Financieel analist Ivan Lathouders van de Belgische Bank Degroof begrijpt dat beleggers ontevreden zijn. Hun roep om een extra vergadering om te stemmen over het aanblijven van bestuursleden, vindt hij echter niet op z'n plaats.

"Fortis is geconfronteerd met drastisch verslechterde marktomstandigheden. Deze situatie neemt tijd weg bij het management die ze beter kunnen gebruiken om er weer bovenop te komen. Een vertrek van Lippens lost niets op, evenmin als dat de top-100 binnen het concern zou moeten vertrekken."