AMSTERDAM - Dalende huizenprijzen, een afnemende koopkracht en een lagere economische groei. Het enige dat in de Britse economie nog lijkt toe te nemen, is de inflatie. De stroom van slecht nieuws heeft de zorgen over een recessie in Groot-Brittannië de afgelopen weken sterk aangewakkerd.

Maandag bleek ook nog eens dat de productie van de industrie al behoorlijke klappen krijgt. De Britten produceerden in mei 1,6 procent minder dan een jaar eerder. Dit stemt analisten extra droevig, omdat de meesten hadden verwacht dat de industrie de tegenvallers in andere sectoren van de economie nog even zou kunnen compenseren.

"De economie is nu heel sterk aan het vertragen en stevent af op een periode van krimp", aldus een econoom van zakenbank Lehman Brothers.

Huizenmarkt
De malaise van de Britse economie ontstond voor een groot deel op de oververhitte huizenmarkt. Deskundigen waarschuwden al jarenlang voor de kunstmatig hoge prijzen van de Britse huizen, die tot 2007 in tien jaar tijd met 140 procent toenamen. De kredietcrisis heeft die luchtbel nu kapot geprikt.

Sinds oktober vorig jaar worden huizen steeds minder waard. De gemiddelde prijs van een koophuis ligt daardoor nu al ruim 6 procent, ongeveer 17.000 euro, lager dan een jaar eerder. Specialisten zien voorlopig nog geen einde aan de daling in zicht.

Kredietcrisis
De huizenmarkt in Groot-Brittannië is daarbij bijna volledig stilgevallen. Banken zijn door de ellende van de kredietcrisis extreem voorzichtig geworden in hun kredietbeleid. Hierdoor is het voor potentiële kopers bijzonder lastig om een hypotheek te krijgen. Huizenbezitters hebben daarnaast, uit angst hun huis met verlies te moeten verkopen, alle aandrang om te verhuizen verloren.

Het afgenomen huizenvermogen vreet ondertussen aan het vertrouwen van de Britse consument. In juni zakte het consumentenvertrouwen naar het laagste niveau sinds maart 1990. De Britse consument heeft nu 15 procent minder te besteden dan in 2003, maar blijft voorlopig nog wel geld uitgeven. Dit alles leidt ertoe dat de Britten nauwelijks nog sparen. Een onhoudbare situatie, menen vele economen.

Inflatie
"De Britse economie staat voor de zwaarste uitdaging in de afgelopen twintig jaar" meldde centralebankpresident Mervyn King vorige maand al. In een toespraak voorspelde hij voor dit jaar een inflatie van 4 procent, verder dalende huizenprijzen en een forse afname van het inkomen van de Britse huishoudens.

De Bank of England bevindt zich nu in een bijna onmogelijke spagaat. Alle seinen voor de economie staan op rood, terwijl de inflatie alle gestelde limieten ruim overstijgt. Een verlaging van de rente lijkt noodzakelijk om de economie aan de praat te houden, maar zou tegelijkertijd de inflatie nog verder aanjagen.

Pond
De centrale bank uitte eerder nog de hoop dat de industrie zou profiteren van het goedkoper worden van de Engelse munt. Dit zou de economie voor een recessie moeten behoeden. De daling van de productie die maandag werd bekend gemaakt, lijkt ook deze hoop te hebben weggenomen.

"De tank van de Britse economie is bijna leeg" vatte de Britse krant Sunday Times het sombere gevoel over de Britse economie samen.