MUNCHEN - De Duitse autofabrikant BMW zet met de nieuwste versie van zijn vlaggenschip de 7-serie vooral in op de Chinese autorijder. China haalt naar verwachting spoedig de Verenigde Staten in als belangrijkste afzetmarkt voor het topmodel van BMW.

BMW wil ongeveer de helft van alle nieuwe 7-series in de VS en China gaan verkopen, zo liet BMW-topman Norbert Reithofer donderdagavond weten bij de wereldpremière van de vijfde generatie 7-serie in München. Het concern, waartoe ook Mini en Rolls-Royce behoren, is 's werelds grootste producent van luxe auto's.

De nieuwe 7-serie wordt in het najaar op de Europese markt gebracht en begin volgend jaar in de VS en China. BMW wil de auto ook op de sterk groeiende Russische automarkt gaan verkopen. Volgende week zal de auto op het Rode Plein in Moskou aan het Russische publiek worden voorgesteld. Ook komt BMW tegen het einde van 2009 met een hybride versie van de 7-serie.

Welgesteld
BMW is vooral populair bij relatief jonge, welgestelde Chinezen. De verkoop van BMW op het Chinese vasteland steeg met ruim 43 procent tot 14.574 auto's in het eerste kwartaal van dit jaar. In 2007 nam de verkoop al met 42 procent toe. Opvallend is dat de gemiddelde leeftijd van een Chinese BMW-bezitter opmerkelijk laag is met 38 jaar tegen een gemiddelde leeftijd van ongeveer vijftig jaar in de westerse landen.

De eerste 7-serie werd in 1977 door BMW op de markt gebracht. Sindsdien zijn er meer dan 1,2 miljoen 7-series verkocht. Van de huidige 7-serie, die in 2001 uitkwam, zijn meer dan 320.000 stuks de showrooms uitgereden. Als de verkoop van dit model wordt stopgezet, verwacht BMW een totale verkoop van 340.000 stuks. Daarmee zal de huidige 7-serie de best verkochte zijn van alle reeksen. De belangrijkste concurrenten van de 7-serie zijn de Mercedes-Benz S-klasse en de Audi A8.

Hoofdontwerper
Het ontwerp van de nieuwe 7-serie is afkomstig uit de koker van de Nederlandse hoofdontwerper van BMW, Adrian van Hooydonk. Hij gaf gedurende bijna vier jaar, van eerste schets tot productiemodel, leiding aan de ontwikkeling van de nieuwste 7-serie. De nieuwe auto zal worden gebouwd in de BMW-fabriek in het Beierse Dingolfing.

Het is nog niet bekend hoe duur de nieuwe 7-serie in Nederland gaat worden. Een woordvoerder van BMW Nederland liet weten dat de prijzen wel hoger zullen liggen dan die van de huidige 7-seriemodellen.