FRANKFURT - De Europese Centrale Bank (ECB) heeft donderdag voor het eerst in ruim een jaar de rente verhoogd. ECB-president Jean-Claude Trichet liet doorschemeren dat de rente voorlopig niet verder wordt opgetrokken. Vakbonden reageerden kritisch. Zij vinden dat de hogere rente de economie schaadt.

De renteverhoging van een kwart procentpunt tot 4,25 procent was alom verwacht. De ECB stelt zich tot belangrijkste taak om de inflatie in de landen die de euro hebben ingevoerd in toom te houden. De geldontwaarding kwam in juni echter uit op een recordniveau van 4 procent, terwijl de ECB mikt op een inflatie van onder de 2 procent.

De renteverhoging is bedoeld om de prijzen te stabiliseren, verklaarde ECB-president Trichet. Hij waarschuwde nogmaals voor de zogenoemde 'tweederonde-effecten' van inflatie, waarbij de lonen de prijsontwikkeling volgen en daardoor de prijzen nog verder stijgen. De renteverhoging van nu waarborgt het behoud van de koopkracht op de middellange termijn, aldus de Fransman.

Inflatie
De ECB-president zei dat de risico's van inflatie de komende tijd nog steeds hoog zijn en dat de ECB de ontwikkelingen scherp in de gaten houdt. "Wij doen wat nodig is om de stabiliteit van prijzen te waarborgen", aldus Trichet.

Analisten probeerden uit de opmerkingen van Trichet op te maken of de ECB later dit jaar de rente nog eens zal verhogen. Trichet gebruikte ten aanzien van de oplopende inflatie niet de eerder vaak gebezigde term "waakzaamheid", die kon wijzen op verdere renteverhogingen van de ECB. Maar hij merkte ook zelf op dat de afwezigheid van deze terminologie "niets betekende".

Bevooroordeeld
Toch gaf Trichet wel wat prijs. Hij verklaarde vanaf nu "niet bevooroordeeld" te zijn. Analisten maakten daaruit op dat een verder oplopende inflatie niet automatisch betekent dat de rente verder omhoog gaat. Beurzen reageerden opgelucht. De AEX-index in Amsterdam werkte de verliezen van eerder op de dag bijna geheel weg. De euro werd daarentegen fors minder waard ten opzichte van de dollar.

De ECB bevindt zich in een lastig parket. Enerzijds moet de bank de inflatie in toom houden, aan de andere kant willen de centrale bankiers met hun rentebeleid de economie niet al te veel schaden. De afgelopen tijd komen juist steeds meer signalen binnen dat de economie in de eurozone afkoelt, vooral onder invloed van stijgende olieprijzen, een verzwakking van de Amerikaanse economie en de aanhoudende kredietcrisis.

ETUC
De Europese federatie van vakbonden ETUC vindt het onbegrijpelijk dat de ECB de rente heeft verhoogd. "De bank maakt de economische terugslag alleen maar erger", stelde de federatie in een reactie. De bond doelde op de hogere rentekosten voor bedrijven, die al last hebben van de kredietcrisis en tegenvallende verkopen.

"De hogere rente helpt niet tegen de inflatie, omdat de inflatie grotendeels is geïmporteerd door de duurdere olie", aldus de vakorganisaties. De bonden verwierpen ook het ECB-argument dat een spiraal van hogere prijzen en hogere lonen dreigt. Veel cao's liggen al vast. Slechts 17 procent van de werknemers in de Europese Unie zou automatisch opslag krijgen bij stijgende prijzen.